Юбилейный Литературный Компотище № 10

  • Литературный Компотище № 10 (Чумовой-праздничный)



    Как и обещал, выкладываю, Юбилейный Литературный Компот в январе, прямо-таки на Старый Новый год!

    Думаю, его можно назвать Литературной Пьянкой-Гулянкой или Литературным Запоем)

    Эта работа заняла у меня много сил. Практически, всё свободное время, начиная с середины декабря и по сегодняшний день, я тратил на продумывание истории, написание, переписывание, вычитку, шифровку, литературную брань и снова вычитку. Если бы не отпуск, то я бы уже слёг с горячкой! :-)

    Итак, я постарался зашифровать произведения разными способами - что-то отсылает к сюжету, где-то имеют значения предметы, атрибуты и прочее. Но, видимо, болезнь заразная, так что многие произведения загаданы по названиям. В связи с этим два совета. С одной стороны, не думайте, что каждое название встречается дословно, иногда я находил синонимы, или вообще разносил слова по нескольким предложениям. Так что не всё так просто (но есть и простые загадки). С другой стороны, НЕ ИЩИТЕ КНИГИ В КАЖДОМ СЛОВЕ. Я всё-таки не такой извращенец, чтобы шифровать все-все-все подряд. Встречаются односложные названия, каюсь, но это скорее исключения.

    Что касается жанров, то я не придерживался одного или двух, старался использовать все имеющиеся ресурсы. Но, конечно, мне проще загадывать знакомые или известные (для меня) книги. А для любителей залипать в библиотеке повара скажу - будьте как дома, далеко не все есть в библиотеке или хотелках, или еще где. Кое-какие книги я нашел случайно или позаимствовал у других, не вредности ради, но толерантности для 😜

    Содержание алкоголя книг в тексте неравномерное, есть жидкие и не столь пьянящие места, а встречаются кусочки фруктов и дикой вишни, накачанные алкоголем. Будьте осторожны и внимательны! Не дайте себя обмануть и не путайте богатые книгами залежи и голую скальную породу. Кстати, удобства ради, часть книг загаданы неоднократно.

    Я старался не пересекаться с Тем-Самым-Первым-Литературным-Компотом, но, почему-то никак не смог обойтись без нескольких хорошо знакомых вам произведений (Мишка говорит, что их можно сосчитать на пальцах одной руки, он не совсем прав, но двух рук хватит точно), я, надеюсь, что присутствие этих книг будет очевидно, и не придется ломать голову еще и над старым списком книг.

    Кроме больших произведений встречается немного рассказов, пьес и кое-что из поэзии. А один автор, знаком, практически всем, хотя не уверен, что его найдут. Посмотрим.

    Несколько произведений проходят через все повествование, так что не забывайте отрываться от отдельных фраз, чтобы увидеть картину в целом. Как минимум, одна головоломка, если вы разрешите её, очень и очень порадует меня. Главное найти место, где искать, а дальше вы её распутаете вместе с главным героем.

    Текст большой, возможно, завершать компот буду не я, если многочисленные тапки, камни и тухлые помидоры насмерть зашибут меня. Но, надеюсь, что вы не пожалеете, если хотя бы просто разок прочитаете Компот целиком. В первый проход постарайтесь не отвлекаться на гугл и библиотеку БМ, а просто прочтите, держа под рукой карандаш и бумагу (на самый крайний случай).

    Как обычно, присылайте ваши версии в сообщения. Наверное, удобнее будет, если группировать, хотя бы по 10-20. Если отправлять по одной - я потеряюсь в личке, если по 300-400, то умру обрабатывать. Надеюсь, снайперов прибавится. Не распыляйтесь по мелочам, спрячьте пулеметы, присылайте то, что бросилось в глаза или, если распутали головоломку. Обрабатывать буду медленно, ибо работа есть работа:-)

    Верьте в себя так же. как я верю в вас друзья. И да начнется праздник!

    P.S. Огромная просьба, все комменты оставлять уже после завершающей части компота, а не между главами - они будут мешать мне и другим участникам. Удалю молча:-)
    ответить
  • ответить
  • Рождественская история



    - Алло, это служба поддержки?
    - Эээ… да, - ответил Сергей, откладывая венчик. - Как я могу к вам обращаться?
    - Дирк.
    - Мистер Дирк, какие у вас проблемы? Что не работает?
    - Рождество.
    - Простите?
    - Понимаете, тут такое дело… Санта пропал.
    - То есть как пропал?
    - Хотел бы я знать! Ко мне приходил его заместитель и задавал вопросы, осматривался кругом, трогал вещи. Довольно милый господин, хотя, если честно, у меня от него мороз по коже. Ну и я набрался смелости направить его к вам. Видите ли, мое агентство закрывается до конца каникул, то есть Рождества, а вы самый известный детектив в наших краях. Это ничего, что я побеспокоил вас в праздник?

    Возникла неловкая пауза, - как глумливая тишина перед подкрадывающейся бурей, - такой десерт не каждому придётся по вкусу. Сергей совершенно устал от приключений, а тут нешуточное дело, да ещё накануне праздника, сулило большие проблемы. Понимая, что будет сожалеть о своём решении, Сергей был не в силах отказать — врождённое благородство не могло оставить его равнодушным к горю угнетенных и нуждающихся. Какие бы планы он ни строил, общество не простит ему отказ, слишком сильны предрассудки относительно некоторых профессий и связанного с ними ненормированного рабочего графика. Детектив есть детектив. И точка. Можете звать это профессиональной гордостью или превозношением глупости. Оставляю это на ваше усмотрение.

    - Хорошо, я…
    - Счастливого рождества!

    Гудки. Сергей вздохнул и повесил трубку.

    В его уединенном владении, милом уютном доме, царил настоящий хаос и разгром. Очередное празднование дня рождения прошло не менее весело чем в прошлом году. Стоило ли уезжать на край света за ласковыми южными ночами, на остров, где нет колдовства, дождей и радуг, диких лесов и городской суеты, чтобы принимать многочисленных гостей? Не умеющий колдовать хозяин решил отложить уборку на потом, в этом году его бездушные роботы умыли руки и отправились встречать Рождество в единственном на весь остров кафе-баре, а с Сергеем остался только сонный Каренин.

    Кафе-бар - хорошо, особенно, в преддверии ночи, и, если бы не множество дел, Сергей предпочёл бы провести Рождество в этом месте. Да и хозяева — милые итальянцы — нравились Сергею, пусть и угощали противным кофейным напитком вместо настоящего кофе. Но где ещё можно так уютно провести время? Вот уже несколько поколений старое кафе «Хауз» передавалось по наследству, и хотя семья едва сводила концы с концами, но всё-таки не теряла надежды выплатить кредит банку. Именно по этой причине Сергей посещал скромное заведение, внося свою лепту в погашение долга.

    Предыдущая ночь выдалась беспокойной, стояла не типичная для декабря погода. Снежная зима не успела начаться, а уже сменилась нежданными ливневыми дождями. Вот и теперь гроза разыгралась не на шутку, и бедный Каренин перепугался до смерти и затрясся всем телом, от макушки до обрубка хвоста. Пёс спрятался под кровать, жалобно скулил, и, похоже, не собирался вылезать оттуда в ближайшие десятилетия. Что ни говори, устроился он с комфортом, ведь в его убежище было тепло, сухо, да и мухи не кусали. А беспокойно ворочающийся во сне хозяин даже не подозревал, какой рай обнаружился в непосредственной близости от него, вернее под ним.

    За окном разыгралось целое светопреставление. Грохот стоял такой будто кто-то намеревался долететь до Марса на взрывной тяге. Под яростные звуки барабанящих капель иные ветра подхватывали ночные звёзды и кружили их в кронах редких деревьев. Ивы тряслись и раскачивались, - нельзя было распознать этот загадочный танец, торжественный вальс или страстное танго. Небо кружилось с такой бешеной скоростью, что закрутило ночные огни в спирали. Просто бери и рисуй - так легко вообразить картину Ван Гога когда за окном ураган.

    На время отложив мысли о звонке, Сергей вернулся к готовке. В этом деле ему не было равных. Настоящий профи. Точно выверенными движениями он разровнял верхний слой вишневого чизкейка. Новый рецепт обнаружился в конце милой ирландской книги. Придёт день и кулинарные таланты Сергея позволят ему открыть собственное заведение и навсегда оставить столь опасную и хлопотную службу. Хотя второе кафе на маленьком острове — это перебор. Да и как назвать его? «Isle-n-House»?

    Сергей убрал торт в холодильник, чуть не придавив маленького человечка, вымыл руки и быстро сполоснул участвовавшую в готовке посуду.

    В дверь позвонили.

    - Иду, иду! - Сергей с разбегу налетел на кота и даже не извинился. Вы не думайте, он не котофоб, просто такая вот нелёгкая жизнь у подобранного на улице питомца. Но об этом я расскажу как-нибудь в другой раз.

    - СЧАСТЛИВОГО РОЖДЕСТВА! - прогремело с порога. В узкий проём протиснулся высокий худой господин в коричневой тройке и вручил завернутый в бумагу сверток. - Замечательный день, да?
    - Ещё какой, - не растерялся Сергей. - Особенно в Австралии для вольных кенгуру и беспечных вомбатов. Проходите, не стесняйтесь. Ужин почти готов.

    Сергей ощупал полученный предмет, потряс им над ухом и услышал легкое шуршание.

    - Что это?
    - Подарок от друга. Велел извиниться за него, и передать, что не сможет составить вам компанию.
    - На него похоже, совершенно необязательный тип, - махнул рукой Сергей.

    Гость потоптался в прихожей, стряхивая остатки снега, затем прошел за Сергеем в гостиную и довольно-таки бестактно положил костлявую руку на плечо детектива.
    - Вы под арестом!
    - Что? - удивился Сергей. - Святая овца, почему?
    - За похищение Санты и попытку испортить Рождество.
    - Извольте, а доказательства, улики, мотивы?
    - Будут, - мрачно улыбнулся гость.
    - Позвольте спросить, откуда? Где ваши свидетели? Что-то я не слышу их голосов! - Сергей начал выходить из себя. - Или они язык проглотили?
    - Не торопите событий, вы были избраны.
    - The best! - это была последняя Капля в чашу терпения. - Кем и для чего?
    - Аудиторами. Они связывают похищение Санты с вашим домом. Так кого же арестовывать как ни вас, владельца? Хотя вы можете стоять на своём и все отрицать.
    - Но я правда ничего не знаю о похищении! - запротестовал Сергей. - И что теперь?
    - Вы под арестом, за вами придут в другое время.
    - А сейчас?
    - А сейчас мы даём вам последний шанс всё исправить. Для этого вы и привлечены к расследованию.
    - Чего же вы от меня ждёте?
    - Поскольку вы утверждаете, что похищенный не спрятан в вашем доме, мы отправимся в небольшое путешествие, считайте его официальным следствием. Ваша задача найти и вернуть Санту. Если справитесь, я покину вашу жизнь до поры до времени. В противном случае, мы встретимся раньше, чем вам хотелось бы. Намного раньше!

    Что-то в этом госте не давало покоя, какая-то неправильность или дефект. Сергей инстинктивно испытывал неприязнь и страх. От незнакомца веяло могильным холодом и странным запахом. Коричневая одежда была покрыта слоем тончайшего песка, такой используют в декоративных вазах и часах. Но самое главное, Сергею никак не удавалось разглядеть лицо безымянного гостя. Смазанные черты напоминали потёкшие картины, извлечённые в войну из Дрезденской галереи после бомбардировки города союзниками. Единственная отчётливо различимая деталь — пронзительные синие глаза. Их испытующий взгляд проникал в самую душу, вызывая мурашки на теле, но в то же время этот взгляд завораживал, пусть и заставлял чувствовать себя кроликом рядом с голодным питоном.

    Невозможно было понять, о чём думал безымянный гость. Хотя уста его оставались сомкнуты, Сергей готов был поклясться, что этот человек мурлыкает весьма прилипчивый мотив, мешающий другим сосредоточиться и проникнуть в голову чужака. Сергей не отличался телепатическими способностями, хотя всегда славился наблюдательностью и немного разбирался в физиогномистике, но тут он был вынужден признать своё поражение. Даже у великих сыщиков случаются неудачи. Такова правда, которой алкают и меняют до неузнаваемости журналисты.

    - Что ж, - Сергей поёжился под пристальным взглядом гостя и призвал всё свое мужество, чтобы не показать, насколько ему неуютно от такого соседства. - Раз есть преступление, должен быть и мотив. Найдем мотив, вычислим тех, кому выгодно это похищение, и раскроем дело.
    - Да вы оптимист!
    - Не без того. Так какие у нас вводные?
    - Я узнал о преступлении от Зубной феи. Она была в панике из-за того, что к ней проникли взломщики. Хотя ей удалось сбежать, но Санта гостивший в её замке оказался менее расторопен. Он попался, - мужчина пожал плечами и продолжил речь. - Как вы знаете, каждый год Санта должен перерождаться в тотемное существо, а если ему помешать, то случится катастрофа. И до неё осталось совсем немного времени.
    - То есть, он не успел превратиться в кабана? - уточнил Сергей.
    - Верно. Его опутали и увели на поводке, как собаку.
    - Фея видела похитителей?
    - И да, и нет. Похоже их было несколько, но в одном из них она опознала детектива из вашего агентства. Ха!
    - Вот это поворот! - Сергей нахмурился. - То есть, я — главный подозреваемый. Но зачем тогда помогать мне? Играть в расследование и прочий бред?
    - Как бы странно это ни звучало при моей профессии, но я такой же оптимист как и вы. - ответил гость с улыбкой от которой у Сергея похолодело в груди. - К тому же наслышан о ваших подвигах. Поэтому верю, что до конца сочельника загадка разрешится и всё пойдёт своим чередом. Возможно, вы и невиновны, но нам следует соблюдать протокол. В первую очередь нужно опросить свидетелей. Вот я и отведу вас к ним.

    Странный гость откуда-то достал мешок, хотя Сергей был уверен, что незнакомец принес с собой только обернутый в зеленую бумагу подарок и ничего больше. Пока незнакомец шумно копался в бездонной суме, Сергей принялся срывать упаковку. Под тремя слоями бумаги оказалась шкатулка или ларец, выполненная из орехового дерева, с гладкой как у металла поверхностью. И ни малейшего намека на замок, хотя сей изысканный предмет никак не реагировал на попытки Сергея откинуть крышку.

    - Что же это такое? - вслух спросил себя самый-самый детектив. - Друг… эээ, коллега, а не скажете как вас звать-величать?

    Мужчина закончил прилаживать к стене большой плоский предмет и обернулся. В его устах играла хитрая улыбка, но взгляд синих глаз оставался холодным и безучастным.

    - Зовите меня Билл. Да, Билл Дор, - тягуче произнёс мистер Дор, будто пробуя звучание только что выдуманного имени. - У меня всё готово. Подойдите.

    Сергей осторожно приблизился к экстравагантному гостю. А тот схватился за узорчатое полотно и, выждав драматичную паузу, театральным жестом сорвал ткань. Пыльное облако высвободилось из места заточения и окутало комнату. Когда дым рассосался Сергей увидел старое зеркало, всё в черно-золотых пятнах и ржавчине. По его поверхности проходила легкая рябь, похожая на круги на воде.

    Жестом заправского актера Билл пригласил Сергея… подойти? Дотронуться? Какая разница, думал Сергей, начиная сомневаться в своём умственном здравии. Он сделал ещё несколько шагов и легонько прикоснулся к тому, что принимал за стекло. Но пальцы не ощутили привычную прохладу твердой поверхности. Не было и ощущения чего-то влажного или липкого. Просто легкое сопротивление воздуха и ничего больше.

    Деликатный тычок в спину напомнил Сергею о деле. Пришлось пошевеливаться. Вызвав в памяти уроки плавания, детектив сделал несколько глубоких вдохов, задержал дыхание, зажмурился, и ринулся в проход сломя голову.

    Возврат к началу

    ответить
  • ***1***



    Бомц. Боль яростно впилась в голову своими острыми и хищными когтями. Сергей с трудом устоял на ногах и сделал два неверных шага в сторону. Пульсирующая боль постепенно затихла, оставив за собой глухой отголосок во лбу, где уже наливалась новорожденная шишка.

    - Ой, - выдохнул Сергей и открыл глаза.

    Глотнув сухого застоявшегося воздуха, детектив поперхнулся. И пока он справлялся с кашлем, зажёгся свет, заигравший бликами и солнечными зайчиками на поверхностях сотен зеркал. Сергей изумленно уставился на многочисленные отражения собственной, не лишённой приятной наружности, персоны. Сотни Сергеев находились в… Кстати, где? Джунглях? Лесу? Лабиринте? Окружающее пространство выглядело нереальным. Наверняка, это были декорации. Чуть в стороне даже виднелся довольно неплохой рисунок, выполненный на одном из зеркал. Именно он и множился во всех прочих зеркалах, создавая иллюзию безграничного пространства. Кто же тот художник-оформитель, сотворивший эти зыбкие картины?

    В то же время лампы нещадно припекали, а температура ощутимо поднялась. Покрывшийся испариной Сергей принялся методично ощупывать зеркала в поисках секретного рычага или кнопки. Вскоре рядом с ним возник Билл, не предпринимавший, впрочем, никаких действий. А вслед за этим заиграла музыка и пространство наполнилось чудесным высоким голосом.

    It’s a beautiful day
    Sky falls, you feel like
    It’s a beautiful day
    Don’t let it get away

    You’re on the road
    But you’ve got no destination
    You’re in the mud
    In the maze of her imagination


    Сергей не мог точно определить источник музыки, казалось, что она льется отовсюду сразу, а может быть звучит только в его голове, как отголосок воспоминаний об ирландском детстве. Но внутренний голос, всегда рациональный и непоколебимый, побудил Сергея обратить внимание на шкатулку. Она открылась при первом же нажатии на крышку. Внутри обнаружились ссохшиеся пожелтевшие листки бумаги. Пустые. Едва шкатулка открылась - музыка оборвалась.

    - ОТВЕРНИСЬ, - приказал спутник Сергея таким голосом, что подающий надежды детектив не посмел ослушаться.

    Раздался грохот и звон разбитого стекла, всё вокруг усыпали осколки, а мельчайшая стеклянная пыльца взметнулась вверх блестящим облаком. Прекрасное и слепящее зрелище. Облако накрыло Сергея и пыль облепила его волосы и одежду, пробралась даже под рубашку и брюки.

    - А вот теперь пойдем. - ухмыльнулся Билл. - Только глаза прикрой, а то пыльца повредит сетчатку.

    Сергей и его спутник двинулись навстречу новому миру сквозь блеск осколков и под аккомпанемент стекольного хруста из-под ботинок.

    Крошечная ветхая хижина утопала в ароматах приправ и свежеиспеченного хлеба. Скудное освещение не могло изгнать теней из углов комнат. Несмотря на пылающий камин сквозняки вольготно себя чувствовали в этом доме и шныряли тут и там, скрепя половицами, дергая за концы гардины и проворно отыскивая участки тела, не столь плотно прикрытые одеждой, чтобы жадно впиться в кожу и мышцы, стремясь добраться до костей и проморозить самое нутро.

    Полненькая темнокожая женщина кашеварила у плиты, а маленькие детишки, малыши и малышки, похожие друг на друга как капли воды, с громким смехом носились вокруг стола и скамеек, увлекшись своей незатейливой игрой. Они то и дело падали и незлобиво дрались, а затем снова вскакивали и продолжали беготню. Крепкий старый негр мирно спал в своем плетеном кресле, величественный и безмятежный как дитя, он глубоко погрузился в царство снов, и ему не мешали ни визги ребятни, ни аппетитный сдобный аромат готовящейся снеди.

    Наконец ребятишки увидели пришельцев и притихли. Удивлённая тишиной женщина обернулась и вперила настороженный взгляд в Сергея. Прошло не больше минуты, женщина всплеснула руками, неуклюже поклонилась и стала спешно стряхивать остатки муки, хлебные крошки и обветрившуюся зелень с ближайшей скамьи. Затем она усадила всех за стол.

    - Вечер добрый, господин. Не ждали мы никого нонче, вот уж кто бы мог подумать, что в рождественскую ночь не всем сидится у родного очага. `звиняйте за беспорядок. Не привыкли мы к приемам да встречам. Уж очень уединенно живём. Отведайте пирога. Не бог весть что, но и мы не богатеи, — бедняки, - готовим из того, что Он пошлёт. Коль есть морковка и капуста — положим её, а наградит Господь луком и мясом, знать, будут вам булочки. А ничего нет, так мы из огрызков яблок да овощных очистков сделаем начинку. Наши соседи люди замечательные и скромные, обреченные на трудную, но честную жизнь. Никакой едой не брезгуют. Приходят оны в день Христа, то есть после воскресной мессы и остаток вечера проводят с нами, обедают и читают любимые места из Библии. Да. Мы не то, что эти Смитсоновские - нас грамоте обучали. Да, сэр.

    Было ясно, что толстушка-помпушка могла говорить бесконечно, нисколько не стесняясь чужого красноречивого молчания. Казалось, она с лёгкостью найдёт общий язык с кем угодно. Но её птичий щебет был наполнен таким теплом и участием, что хозяйка сразу располагала окружающих к себе. Такой ласковой и душевной представлялась она гостям, эта заботливая, хорошая и полная любви женщина.

    - Простите, миссис?
    - Да, какая я вам миссис! Меня кличут Мами, потому что я тут для всех вроде как мама.
    - Ммм… Мами, скажите, вы что-нибудь знаете о Санте?
    - Санте?
    - Да, Санта-Клаусе, дедушке Морозе, Святом Николае… - начал перечислять Сергей, загибая пальцы.
    - Вы имеете в виду малыша? Ники? - восторженно уточнила Мами. - Мальчик мой, дитя Рождества, нареченный. Какой он был хороший и основательный, хоть и тот еще сорванец, проказничал почище этих бесенят. А уж какой умелец, за что ни возьмётся, так сплошь чудеса и дело спорится. И друзей себе придумывал: и зверей говорящих, и коротышек летающих. Чудной был, но добрый.
    - Да-да. Именно его мы и ищем, но не знаем с чего начать, куда податься. - перебил хозяйку Сергей. - Так вы о нём заботились?
    - Конечно, он вырос здесь, в этом самом доме. - важно закивала головой Мами.
    - То есть он приходится вам сыном? - удивился Сергей.
    - Он был нам как родной. До сих пор вспоминаю, как однажды Том пошёл на кукурузное поле в ненастную ночь и нашёл там младенца. Верно, надо благодарить звёзды за такой подарок. Милый мой мальчик. Как мы по нему скучаем. - Мами прослезилась и стала вытирать глаза грязным фартуком.
    - Просто поразительно! - восхитился Сергей. - А где он теперь?
    - Ох, кто бы знал! Горе нам любящим. Невыносимо жить во тьме и не ведать, что с ним. И нет нам утешения, кроме как в его письмах. Только мальчик ведь такой занятой, работящий, и времени-то у него нет, хотя чего уж проще, я вас спрашиваю? Напиши письмо, штампик поставь, и отправь его в добрый путь. Благо почта теперь сыщется и в самой захудалой деревне.
    - И что же совсем нет писем?
    - Да почему же, одно вот пришло совсем недавно, только куды ж я его задевала, калоша старая. Не припомню. А может… Неужто забрал!
    - Кто забрал?
    - Да не слушайте меня старую, ум за разум зашел. `Звиняйте, что не могу помочь, память уже не та. Не видели мы его уже много лет. Так вот я и сказала.
    - Сказали? Кому?

    Но Мами не ответила и лишь подкладывала еду в тарелки, разоряясь о всякой безобидной чепухе. Сергей безуспешно отказывался от блюд, но сдавшись, пробовал, а затем откладывал кушанья, а вот Билл с завидным аппетитом уплёл все угощения, но хозяйка лишь вздыхала, что в кои-то веки им нанесли визит, да и то нечем удовлетворить взыскательный вкус, сколько еды осталось нетронутой. Вечер мог затянуться. Поэтому, как только долг вежливости был выполнен, Сергей улучшил минутку и поспешил откланяться, пока дело не дошло до тошноты и изжоги.

    ***

    Вернувшись в свою одинокую обитель, Сергей обнаружил, что шкатулка легко открывается, и самый верхний лист уже не кажется таким чистым. На его шершавой и мятой поверхности стали проступать фиолетовые чернила, будто кто-то старательно выводил их отточенным пером.

    «Здравствуй дорогая, Мами!
    У меня всё хорошо. Пишу тебе из солнечного городишки, что расположился у живописного озера во многих милях от нашей хижины. Погода стоит по-весеннему теплая, в небе парят чайки и показывают летные фигуры. День и ночь слышны их жизнерадостные крики. Некоторые охотятся на рыбешек, другие же летают так высоко, что превращаются в едва заметные белые точки.
    Я прихожу кормить их вместе с моей подругой Сюзон. Мы частенько откладываем хлебные корочки в жестяную коробочку и отправляемся на вечерний променад, кормить птиц и наблюдать закат. Иногда мы ходим в музей смотреть на всякие диковинки.
    И не далее как позавчера Сюзон довели до ужаса увеличенные репродукции из одной старой книги, уж не знаю, что её больше напугало — подвешенный за ногу бедняк или пламенный меч в руке персонажа, оставшегося за кадром. Мне пришлось увести её на кинохронику в ближайший кинотеатр, там она чуть успокоилась и даже уснула.
    Скоро мы уедем.
    Как вы поживаете? Работает ли папенька? Как мои братья и сестрички? Учатся грамоте?
    Боюсь, я не скоро смогу приехать в гости, но обязательно дам знать, когда обоснуюсь где-нибудь всерьез.
    Целую, Ник»

    Сергей дочитал письмо и посмотрел на Билла, подглядывающего через плечо.

    - Похоже это то самое, потерянное. Нам следовало бы вернуть его.

    Билл Дор покачал головой.

    - Но почему?
    - Одно окно — один проход. В тот дом возврата нет.
    - И что теперь? - спросил Сергей, убирая бумагу обратно в шкатулку.

    Вместо ответа Билл вынул из ножен короткий ножик, лезвие которого состояло из множества тусклых обломков, кое-как сплавленных вместе. Дор замер на несколько мгновений, будто примериваясь, после чего медленно выставил руку вперед и пропорол пространство. Надрез получился идеально ровным, почти с человеческий рост. Сергей разглядывал проход с разных сторон и качал головой. Вот так и театр одного актера.

    - Физически невозможно.
    - И тебя удивляет только это? - ухмыльнулся Билл Дор.

    Всё-таки он неприятный тип, подумал Сергей, делая шаг навстречу освежающему ветру и искрящимся теплотой солнечным лучам.

    Возврат к началу

    ответить
  • ***2***



    I get “bye-bye baby-baby bye baby-baby bye-bye”
    Real sugar, I don’t want to climb the walls
    Real sugar, that’s what I want or none at all
    Real sugar, sweet as a sweet can be
    Real sugar, that’s what I want and what I need
    That’s what I need


    Сергей раскрыл шкатулку и музыка сменилась той симфонией звуков, что характерны только для теплого времени года: стрекотание кузнечиков и цикад, птичий клекот и шуршание не опавшей листвы. Солнце приятно слепило и грело. Должно быть, те самые чайки, из письма, закладывали невозможные виражи и кружили над причалом. Было пустынно и покойно.

    - Что это ещё за бабай бэби? - раздался тоненький голосок сзади.

    Сергей обернулся и увидел девочку-подростка, лет двенадцати-тринадцати, золотоволосую и одетую по мальчишечьи. На плече у неё сидела крохотная белая мышь, а за спиной виднелся маленький рюкзачок. Настороженные глазки впились недоверчивым взглядом в невесть откуда появившегося пришельца.

    - Ну? - девочка насупилась и поджала губки.
    - З-здравствуй, - от волнения Сергей начал заикаться. - Ты, должно быть, Сюзон?

    Девочка отшатнулась как от удара и, будь она кошкой, выгнула бы спину дугой и показала когти.

    - Откуда ты меня знаешь? Ты кто? - Сюзон начала медленно отступать.
    - Не бойся, я не причиню тебя вреда! Я здесь по делу, - попытался успокоить её Сергей. - Меня послали к тебе, чтобы просто поговорить. Я ищу… хочу увидеться с Николасом. Он ведь твой друг, да?

    Было не похоже, чтобы Сюзон прониклась к нему доверием. Впрочем, чего-чего, а уж страха перед пришельцами девочка не испытывала. Но было видно, что настороженность в её глазах постепенно сменяется любопытством.

    - Как странно. - сказала она.
    - Что? - удивился Сергей
    - Ты совсем не похож на здешнего. Да и призраки тебя сторонятся. А ведь их никак не проведёшь, и они тоже никогда не обманывают.
    - Призраки?

    Сергей тревожно огляделся и только теперь заметил, что на расстоянии нескольких метров вокруг них сгрудились едва заметные белые фигуры, словно тени-наоборот. Билл с интересом разглядывал одну из них и вытянул вперед тощую руку. Бледный силуэт тут же отпрянул и больше не приближался.

    - Да, теперь вижу. Ты права, Сюзон, мы пришли не отсюда, а из очень далекого места.

    Девочка нахмурилась и бросила быстрый взгляд по сторонам, затем махнула рукой и засеменила к пирсу. Там она уселась на скрипучий деревянный настил и свесила ножки в воду. Мышка юркнула вниз и обернулась сияющей рыбкой, весёлой и стремительной — так она потешно резвилась и кружилась в воде, что могла бы вызвать настоящий водоворот.

    Сергей присел рядом, с той же стороны, с подветренной. Он не спешил начать разговор. На берегу было хорошо и уютно, призраки не осмелились преследовать людей. Откуда-то издали донёсся детский смех, но тут же затих, будто его и не было.

    - Расскажешь о нём?
    - Что тут говорить? Лгун и мошенник, как и все мальчишки. Обещал отвезти на юг, посмотреть корриду, ночи напролёт ходить по знойному городу и танцевать вальс под открытым небом. А вместо этого решил изменить течение, чтобы спасти пляж. Носился со своими проектами, всё внимание уделял им, верил в свою химеру, как будто в его силах было построить идеальный город и идеальный остров. Только он не подумал, что сначала нужно поменять течение мыслей в головах людей. Наступил день, когда он добился своего, только никто на берегу не встречал его громом и овациями. Всё закончилось как в дешевой пьесе: люди уехали, и мы остались ни с чем.
    - А куда все делись? - спросил Сергей.
    - Сбежали от призраков. Остались только беспризорники. Мародерствуют понемногу, карманники малолетние, а верховодит ими старый пень, укрывшийся вон на той обгоревшей башне. Теперь трудное время. Еда скоро закончится, а новой не будет, так что мы обречены на голодную смерть. Этому городу конец, и нам тоже.
    - Он тебя покинул?
    - Да, когда понял, что все уехали, ему стало невыносимо здесь. Он то и дело пропадал на день-два, иногда на неделю, а потом привозил новых людей. Ник так жаждал вдохнуть жизнь в этот городок, но никто не задерживался надолго. А потом он встретил её.
    - Кого?
    - Габи. Безмозглую крашенную сердцеедку. Она окрутила его своим низким грудным голосом и длинными стройными ногами. Ник перестал гулять со мной, а однажды взял два билета на пароход и уплыл. Навсегда. В Бенгалию или Бангладеш — теперь уже не важно.
    - Вы не успели попрощаться?

    Сюзон бросила несколько камешков и вскочила на ноги. Лицо у неё покраснело, а руки сжались в кулачки. Серебристая форель перестала носиться под водой и насторожено высунула наружу нос.

    - Да, он приходил. Молил простить его, обещал, что всё наладится. Ему мол сделали заманчивое предложение, и нельзя терять шанс. Пытался убедить меня в своих бреднях, его доводы казались чересчур надуманными и безосновательными, а не рассудительными. Разумом я верила ему, но предчувствовала близкий конец, предвидела боль, а чем терзаться сердцу не терпелось скорее покончить с ней, иначе оно бы не выдержало и остановилось. Уплыть втроём? Как это глупо и смешно… нет, грустно. Пока любовь, привет страдания. Да, мы протанцевали до полуночи на прощание, как он когда-то обещал. Но это был наш первый и последний раз.

    Девочка пронзительно свистнула, тут же из воды выскочила серебристая выдра и вприпрыжку понеслась за стремительно уходящей хозяйкой. Сергей смотрел ей вслед, думая о том, через что пришлось пройти этой юной барышне, чтобы стать такой, не по возрасту зрелой и печальной. Бедная маленькая леди, уже не девочка, но ещё не женщина.

    Билл издали помахал рукой, показывая, что время пришло. Сергей махнул в ответ и побрёл к проходу в родной мир, прокручивая в голове внезапно окончившийся разговор.

    ***

    Оказавшись в гостиной Сергей первым делом открыл шкатулку и удовлетворенно кивнул. Под первым исписанным листком обнаружился ещё один со вновь проступившими чернилами.

    «Милая, Сюзон, читая это письмо, ты наверное проклинаешь меня и тот день, когда я вытащил тебя из квартиры, где ты плакала, обнимая умершую мать. Не знаю чем бы закончилась та история, не окажись я рядом, но не сомневаюсь, что те два новоорлеанских джентльмена, которых мне удалось спугнул на улице, задумали недоброе по отношению к тебе.
    Я знаю, что принёс слишком много боли, но и подарил жизнь вместе с любовью. Это и есть главный дар, а вовсе не рождественские подарки.
    Оказалось, не так-то сложно уплыть из Ч., хотя война и расстроила всё водное сообщение. Но нашелся добрый человек, который поделился со мной билетами. Всего-то и надо было - выслушать его. Каждому нужен свой слушатель. Мой благодетель уступил нам свои поддельные документы и дал адрес надежного человека, который поможет мне разобраться с проблемой на букву Р.
    Как жаль, что мы расстались вот так! Но ты не захотела ехать, а я всем нутром чувствую, что моё место где-то там на Востоке. Моя душа тянется к тебе, но время летит вперёд и подгоняет моё судно к далеким берегам.
    P.S. Поверь, я всегда буду помнить о тебе и бережно хранить нашу любовь.
    Твой Николас»

    - Я чувствую себя героем театральной драмы. Не знаю, кто режиссер, но у него безусловный талант делать героев несчастными и одинокими. Поскорее бы выбраться из этого романа. Где теперь нас ждут, Билл?
    - Правильнее спросить не где, а когда! - рассмеялся мистер Дор безыскусной шутке. - Мы перенесёмся не только в пространстве, но и во времени. Сейчас мы его немножечко украдем. Вот держи.

    Билл Дор протянул Сергею маленькие песочные часики, сделанные в форме подвески. Выглядели эти часики ужасно знакомо. Холодные и совсем невесомые, они будто светились изнутри, а может это была лишь игра воображения.

    - Восемьсот семьдесят шесть тысяч и пятьсот семьдесят шесть оборотов, по часовой. - сказал Билл.
    - Сколько?! - возмутился Сергей, возвращая предмет обратно. - Нашел дурака с поля чудес. Сам крути.
    - Как скажешь. - равнодушно ответил Билл Дор и сильно ткнул указательным пальцем в верхний ободок часиков. Те начали бешено вращаться вокруг собственной оси, будто получили огромный импульс. Краски этого мира начали тускнеть.

    Возврат к началу

    ответить
  • ***3***



    Солнце клонилось к горизонту, окрашивая облака в волшебные багрово-оранжевые цвета. Резкий холодный ветер гонял листья вдоль проселочной дороги. В воздухе пахло влажной почвой и пожухшей травой, поредевшей настолько, что местами в её плоти обнажилась участки земли. Редкие птицы попрятались в кронах деревьев; над просёлком разносились их голоса — уже не такие задиристые и звонкие как раньше. Они пели об ушедшем тепле и длинных солнечных днях, ароматах цветов и обилию аппетитных насекомых. Жизнь замерла в ожидании первых холодов и белого пушистого одеяла. Осень на исходе. Отработавший своё сезон запоздало приготовился уступить своё место зиме.

    I’ll be there for you, these five words I swear to you
    When you breathe, I want to be the air for you
    I’ll be there for you
    I’d live and I’d die for you
    I’d steal the sun from the sky for you
    Words can’t say what love can do
    I’ll be there for you


    Щёлк. Сергей снова закрыл шкатулку, убедившись, что новых посланий пока не появилось. Они с Биллом шагали в горку мимо старого кладбища по направлению к храмовой пристройке, где проживала семья священнослужителя. Церковный приход казался вымершим; время было не позднее, но прохожих не попадалось, даже дети не играли близ своих домов.

    Билл то и дело отставал и бродил среди могил, важно кивая некоторым надгробиям, будто здоровался со старыми знакомыми. Около одного из камней мистер Дор подобрал книжицу в черном переплете, сшитую толстыми синими нитками, Сергей разглядел корявые буквы, выведенные детским почерком. Обложка пострадала от огня и дождя, но ещё можно было разобрать имя автора - Лиззи или Лизель.

    Пока Билл удовлетворял проснувшееся любопытство, Сергей решил отдохнуть. Он облокотился на каменную усыпальницу с полуистершимися буквами
    «Lem...l Gu...i...er
    Who wa… a great tr...v...ler
    Buried as a giant man from a sma… co...ry»

    - Долго тебя ждать? - окликнул спутника Сергей.

    Билл спрятал книгу где-то в бездонных карманах своего коричневого костюма и нагнал детектива. Вместе они добрались до парадного входа около добротного строения, выкрашенного в приятный темно-бежевый цвет. Из щелей в ставнях сочился теплый свет, а изнутри доносились приглушенные звуки музыку.

    Сергей воспользовался дверным молотком. Он успел постучать трижды, прежде чем услышал звук отодвигаемого засова. Дверь открыла прелестная миниатюрная девушка с кудрявыми волосами, собранными в пучок. Юная леди доброжелательно посмотрела на Сергея и улыбнулась, явив взору белоснежные ровные зубы, похожие на сияющие жемчужины.

    - Здравствуйте! Должно быть устали с дороги? Вы по делам к моему отцу? Проходите-проходите, пожалуйста, не стойте на холоде, не то заболеете чахоткой.

    Сергей переглянулся с Биллом, который на удивление приобрел более благообразный вид чем обычно, если можно так высказаться о человеке, чьё лицо видно словно через запотевшие очки. Путники вошли в прихожую и последовали за юной хозяйкой по бесконечному коридору с зеленым ковром.

    Дом поражал своим убранством. Всё в нём говорило об изысканном вкусе, но в то же время, не казалось вычурным или помпезным. Обстановка вовсе не была аскетичной, чего обычно ждут от людей господних, но в то же время в глаза не бросались лишние детали. Интерьер казался скорее не богатым, а старинным и ухоженным.

    Девушка проводила гостей в библиотеку, которая по совместительству являлась и кабинетом, а затем куда-то скрылась, видимо, доложить о приходе гостей. Оставшись предоставленными самим себе, Билл и Сергей удобно устроились на софе и с интересом разглядывали корешки книг и картины. На одной из них был изображен терпящий крушение корабль. На другой надменный кардинал, весь в красном, на фоне, как ни странно, рождественской ели, украшенной свечами, бумажными гирляндами и деревянными игрушками.

    Через четверть часа в кабинет вошла женщина в платье снежного цвета. Подобно дочери невысокая и стройная, она держалась гордо и с достоинством, хотя было видно, что на её долю выпало немало невзгод, так что от её былой привлекательности сохранились лишь жалкие остатки. Но её внешность нельзя было назвать отталкивающей, просто она вступила в тот самый возраст, когда женщина может преобразиться в добродушную бабушку, но вместо этого предпочла образ сдержанной и надменной графини, злоупотребляющей косметикой и духами, будто они могут повернуть время вспять.

    Женщина мельком глянула в сторону Билла, а затем смерила Сергея долгим оценивающим взглядом, от которого детектив едва не почувствовал себя так, будто он явился в храм божий не выучив урок, к тому же в неглиже. Придя к какому-то решению она кивнула сама себе и присела на оттоманку.

    - Мистер Коллинз, можете не беспокоиться и вернуться к своим мини-молитвам. Оставьте нас, я развлеку гостей.

    Вошедший было следом низкорослый толстячок с хитрыми поросячьими глазками прокряхтел что-то невразумительное и вразвалочку выкатился из библиотеки. Его грузные шаги ещё долго доносились с лестницы — очевидно, его владения находились на втором этаже.

    - Меня зовут Габриэла Циннамон-Коллинз, а это был мой супруг Уильям. Могу ли я узнать кто вы и с какой целью решили навести нам визит?
    - Извиняюсь за вторжение, миссис Коллинз. Меня зовут Сергей, а рядом со мной сидит мой, эээ… коллега, Билл Дор.

    В этот момент хозяйка вздрогнула и её брови поползли вверх, на лице появилось странное выражение, будто она трепетала перед этим долговязым человеком. На какое-то время она отвлеклась и прослушала приветственную речь. Заметив это, Сергей растерялся и замолчал.

    - Простите, я не разобрала, откуда вы? - переспросила миссис Коллинз, казалось оправившаяся от шока, и теперь подчеркнуто не обращающая внимание на спутника Сергея.
    - Мы, как бы это сказать, пришли издалека. Мой остров находится на другом конце света. Но как это часто бывает, дела оказываются сильнее наших личных амбиций. И вот я здесь, пытаюсь найти конец оборванной нити, что приведёт меня к пропавшему Святому Николаю.
    - Постойте, вы ищете Николаса? - спросила Габи, оживляясь.

    При упоминании этого имени её лицо выразило целую бурю эмоций: от прорвавшейся наружу нежной грустной улыбки до отталкивающей злобной гримасы. Но вскоре лицо приобрело привычное бесстрастно-нейтральное выражение и хозяйка заговорила:
    - Вот уж не думала, что вновь услышу о нём. Похоже старые скелеты начинают выпрыгивать из шкафов, раз уж вы оказались здесь у меня. Впрочем, каждая собака знает, что у нас с Ники были друг к другу романтические чувства. Но какое это имеет значение?
    - Вы не имеете понятия, где его искать? Может быть он оставлял вам адрес или присылал открытки?
    - Нет, он исчез без следа и уже давно. Я ждала от него писем, но они не приходят. Когда мы познакомились, всё было по-другому. Мы были юны и глупы. Он носил меня на руках, а я пела ему о любви. Мои родители были против наших отношений. Дело в том, что я принадлежу к знатному роду, пусть и выросла в той ветви фамильного древа, которая тянется от младшего сына основателя династии Циннамонов. Наш узел тянется от Жубера, возжелавшего добиться сана архиепископа, но не дожившего нескольких недель до посвящения. Церемония не раз откладывалась из-за повторных разбирательств по поводу утаенного в молодости завещания, подписанного его бывшей покровительницей.
    Жубер всю жизнь потратил на продвижение в церковной службе, и так и не узнал, что у него есть дети, пока не стало слишком поздно, ведь мы уже почти стали взрослыми.
    Когда у Жубера раскрылись глаза, он вернулся к нам. И воссоединившись, родители решили воспитать нас в ещё большей строгости и богобоязненности чем до того. Но я с детства чувствовала, что мне не по душе ветхие заветы и иносказательная библейская мораль, многочисленные запреты и отказ от удовольствий. Зато меня всегда привлекали молодые мужчины, вот такие как вы сейчас. Нет-нет, не краснейте, всё давно поросло былью и паутиной, а я запуталась в ней, как усохший безобразный паук.

    Сергей вымученно улыбнулся и покачал головой, показывая, что не согласен с только что услышанным суждением.

    - Однажды встретив Николаса, я поняла, что желаю его и только его. Он должен был достаться мне во чтобы-то не стало. Или всё, или ничего. Только так я представляла свою судьбу. И на какое-то время мне удалось оторвать Ники от той дерзкой малолетки. Мы сбежали от ужасов войны и похитителей душ. И начали новую жизнь.
    Он был идеальным женихом и хотел стать моим мужем. Каждый день с Николасом походил на праздник, пока он был со мной рядом. Я надеялась, что наше счастье никогда не закончится, а время остановит свой бег. Оно должно было остановиться! Но родители были в ярости от нашей связи, и поэтому они заручились поддержкой влиятельных друзей, чтобы те разыскали нас и помешали помолвке.

    Габриэла замолчала.

    - Вас разлучили? - с замиранием сердца спросил Сергей.
    - Нет, мы во всём виноваты сами. Хотели обмануть родных двойным самоубийством, но ничего не вышло. Меня нашли первой и вызвали врачей - хоть в ту минуту родители забыли о своём Боге. Но когда я пришла в сознание, оказалось, что Николас исчез. Никто не видел, как это произошло. Никто кроме немого церковного сторожа. Но и тот не смог ничего объяснить и пролить свет на тайну, сколько его не терзали вопросами.

    Сергею показалось, что глаза маленькой хозяйки увлажнились, и он отвернулся, чтобы скрыть смущение.

    - А потом меня увезли в этот огромный дом, к Уильяму Коллинзу в услужение, как думали он и его сестра. Оказывается, всё было оговорено много лет назад. Блестящая партия, говорили родители, Уилл наследует церковный приход, это такой шанс для тебя и нашего общественного положения.

    Габриэла вздохнула и промокнула платком уголки глаз.

    - Так я и превратилась из вольной Габи, в домохозяйку Габриэлу. Но даже несмотря на это, я продолжала ждать и верить, что однажды Он вернётся и заберёт меня из ненавистного дома, от нелюбимого мужа и жестокой семьи. С каждым годом я начинала забывать черты Николаса. В моей памяти он уже потерял лицо, цвет глаз, форму носа и губ, звук голоса.
    Нет, я не смогла полюбить Уильяма, сколько ни старалась, но со временем привыкла к нему, притерпелась, если хотите. А моя дочка Мэри стала моей единственной радостью в этой жизни. Она напоминает мне о том, кого я на самом деле люблю. Мэри возвышенна и чувствительна, много читает и любит всё живое. Она говорит, что хочет стать гувернанткой или няней. Что же, это её право. Надеюсь, что жизнь сложится для неё по-другому, а не так как сложилась моя.
    - Ваша Мэри - славная и располагающая к себе барышня. - поддержал Сергей. - Я точно знаю, что её ждёт хорошее будущее - то, которое она выберет себе сама. А вы, должно быть, прекрасная мать, раз смогли вырастить такую дочь.
    - Спасибо, но вы ошибаетесь. Всё лучшее в ней - кровь Николаса. Она такая же энергичная и витающая в облаках, как он. Думаю, если вы хотите найти своего рождественского мальчика, вам стоит забраться на самую высокую точку мира, какую только можно сыскать, и, наверняка, обнаружите там его след. Поторопитесь, пока Ники не нашел кто-нибудь другой.
    - Спасибо вам, миссис Габриэла.
    - Просто Габи.
    - Габи, вы нам очень помогли. Но нам и вправду нужно спешить, иначе мы не успеем найти его до Рождества. Дай вам Бог здоровья, миссис Циннамон-Коллинз.
    - Прощайте, - благосклонно произнесла Габриэла и позвала дочь проводить гостей к выходу.

    ***

    Сергей сделал какао и включил гирлянды на ёлке. За окном уже стемнело, и пора было оживить обезлюдевший дом. Лучший способ проникнуться рождественской атмосферой - это сварить какао, зажечь свечи, отведать марципановый кекс и, закутавшись в плед, устроиться на подоконнике с книгой и новоприобретенным котом Савой, поставить музыкальное сопровождение в лице Синатры, Маккартни и Celtic Woman. Хотя известный литературный критик Пакля категорически осуждает подобное времяпровождение, пришедшее к нам из лего-страны, постараемся его не расстраивать.

    Сергей приготовил две чашки какао и частично воплотил в жизнь своё представление об идеальном досуге. Билл проглотил залпом свою порцию шоколада даже не обжегшись и теперь мастерил какое-то подозрительное устройство.

    Чтобы не мешать коллеге, Сергей оставил его наедине с отвертками, паяльником, проводами и микросхемами, а сам уселся с письмами в кресло около бра и щита с гербом - мантикора на васильковом фоне - знак принадлежности к дворянскому роду и тайному сообществу, пустившему свои корни в высшие мировые эшелоны власти. Семейное гнездышко всегда там, где есть то, что связывает с родителями, прародителями и так далее.

    «Драгоценная Габи.
    Пишу тебе из очень далекого места. Хотя не все верят в его существование, но я наконец-то оказался там, где ещё никому не доводилось бывать.
    В наше беспокойное время, война вышла за пределы земного притяжения, и теперь битвы разыгрываются в далеком космосе. Но несмотря на это, я хотел бы рассказать тебе о красоте космического пространства, скоплениях звезд и сиянии Земли. Сегодня заканчивается мой 167-й день пребывания на орбите.
    Передай моей маленькой принцессе, что я помню про её письмо и обязательно отвечу на него и пришлю к празднику новые свечи и подарки. Ведь я её настоящий отец.
    Чтобы обо мне не говорили на запрещенной радиоволне, знайте, что это всё неправда. Огромная ложь из-за мелкого недоразумения. И хотя Империя жестока, но справедлива. Мы подавим восстание на корню и переломим ход войны. У меня есть все основания так считать.
    Поцелуй за меня нашу дочь и скажи ей, что я её люблю, как отец. Пожелай мне спокойной ночи и скорейшего возвращения на Землю.
    Скучаю, Николас»

    - Этот Николас, взбаламошный малый, пишет замечательные письма. Видно, что он добрый и безобидный парень, просто не усидчивый, и, похоже, влюбчивый. Как думаешь? - спросил Сергей.
    - Хм. Твоя правда. - Билл оторвался от своего занятия и вытер пот со лба. - Кажется готово.
    - А что это?
    - Сам посмотри, держи.
    - А я-то думал, что в Рождество обойдётся только тремя сказочными путешествиям к духам, - вздохнул Сергей.

    Билл поднёс хозяину дома результат полуторачасовых мук. Лицо мистера Дора сияло от детской радости за свой труд и осознание важности прибора. Сергей получил из рук собеседника предмет, похожий на разобранное ламповое радио, неуместно облепленное цветастыми кнопками и рычажками. Впрочем, большинство из них выглядели обыкновенной бутафорией. Только к одному рубильнику было подведено питание. А рядом с джойстиком кое-кто предусмотрительно нацарапал «Left» и «Right». Сергей включил прибор и взялся за рычаг.

    - В какую сторону поворачивать? - спросил он у Билла, но тот лишь пожал плечами и тоже взялся за деревянную основу прибора.

    Сергей отклонил джойстик вправо и на мгновение его накрыла нестерпимая противоестественная мгла. Не мутная чернота, которую производят тени в местах, куда попадает слишком мало света, а та первородная тьма, что рождена при полном отсутствии фотонов, густая и плотная как сама материя. Материя происходящая из тьмы. Или прародительницы тьмы.

    Возврат к началу

    ответить
  • ***4***



    If we’d go again
    All the way from the start
    I would try to change
    Things that killed our love
    Your pride has built a wall, so strong
    That I can’t get through
    Is there really no chance
    To start once again
    I’m loving you


    Щёлк.

    - Добро пожаловать, сэр! Мы вас заждались. - крепко сложенная девушка в военном костюме отсалютовала ошеломленному таким приемом Сергею. - Меня зовут полковник Катрин, сэр. Следуйте за мной.

    Это, должно быть, какое-то недоразумение, меня не за того приняли, подумал Сергей и многозначительно переглянулся с Биллом. Тот, впрочем, выглядел не ахти как, даже сквозь мутную пелену, окружающую его лицо, было видно, что он побледнел и чувствовал себя неважно, как будто его мутило.

    Полковник оказалась высокой, широкоплечей и подтянутой женщиной лет тридцати пяти, с коротким ежиком рыжих волос и неопределенным цветом глаз, то отдающим в серебро, то в зелень. Мимо сновали курсанты, строем в три шеренги, они отдавали воинское приветствие полковнику Катрин и, казалось, совсем не замечали пришельцев. Впрочем, Сергей не переживал по этому поводу. Полковник молча повернулась и зашагала вслед за одной из групп.

    Боевитая девушка вела гостей по запутанному лабиринту коридоров. Темно-серые стены испещряли многочисленные надписи, указатели, провода, щитки, ручки, крышки и т.п. Кроме того в них, а так же в пол и потолок были встроены светодиодные лампы. Они меняли цвет по мере продвижения — очевидно, весьма практичный способ ориентации в этом запутанном здании, если знать, что означает каждый цвет. Путешествие сопровождалось грохотом и гудением каких-то машин. С непривычки он мог изрядно досаждать, но через некоторое время его переставали замечать.

    Кабинет представлял собой тесное квадратное помещение, обставленное с использованием минимального количества мебели - простой и угловатой, но функциональной: рабочий стол, несколько металлических стульев и небольшой шкаф, чем-то похожий на секретер, но, судя по всему, его использовали не для письменных работ или хранения бумаг. Сергей заметил, что все элементы обстановки надежно закреплены, это наводило на определённые мысли.

    - Война. - произнесла Катрин.
    - Простите? - переспросил Сергей.
    - Война никогда не меняется. Война — это история человечества, протяженностью в вечность, - продолжила развивать свою мысль Катрин. - Едва люди приоткрыли завесу тайны над некоторыми физическими уравнениями, как стал возможен выход в космос. А вместе с ним невиданные доселе боевые действия. Всё решает гонка вооружений и дипломатия. Простое нажатие кнопки распылит в пространстве целую эскадру, вместе с тысячами пронумерованных безымянных солдат и триллионами долларов, вложенными в их обеспечение.
    - Это чудовищно!
    - Но это реальность, детектив, пусть и похожая на антиутопию. С тех пор, как мы узнали, что не одни во Вселенной, большая часть внутренний разногласий попросту исчезла. Мы извлекли урок из прошлого вторжения и теперь готовимся нанести упреждающий удар. Жуки получили своё, очередь за огненными ящерицами. Когда сталкиваются миры, не может быть и речи о компромиссах. Выживем либо Мы, либо они.
    - Боюсь, мне никогда не понять милитаристской философии. Но какое отношение это имеет к моему делу?
    - Санта тоже был таким, он верил, что любой конфликт можно разрешить миром. Сначала надеялся навести порядок на Земле, затем добиться перемирия в Термитнике. Но чуть не сгинул в их катакомбах. Это была бы невосполнимая потеря для десанта и всех нас.
    - Не могу поверить, он служил в десанте?
    - Да, и был лучшим из нас, - голос Катрин дрогнул. - Только благодаря ему выжило наше подразделение. Неординарный ум, выдающиеся способности, скорость реакции, физическая подготовка — он был примером для подражания. Мы даже звали его Санта Великолепный, Санта Первый. Но ему было тяжело. Пусть Санта никому и не рассказывал, но мы чувствовали, что его место не здесь. Я лично подписала докладную высшему командованию, после которой его перевели преподавателем в военную школу для детей, наших будущих генералов и победителей. Но и там он чувствовал себя чужим, как нелегал приехавший в чужую страну в погоне за счастьем, но осознавший насколько далеки его мечты от реальности. Вот куда приводят излишние амбиции.
    - И чему он учил детей? - спросил Сергей.
    - Как ни странно, выживанию. Он показывал им как чинить скафандры и любую другую технику, распознавать утечки, выращивать овощи в казалось бы невозможных условиях, использовать химические реакции себе на пользу. И только во вторую очередь говорил с ними о войне. Но и там Санта возвёл науку в искусство, вероятно, сказалась его дружба с Эндрю, нашим самым опытным стратегом.
    - Но перевод лишь ненадолго отсрочил уход, верно?
    - Да, Санта стал рассеян, будто потерял интерес ко всему, перебрался из собственной каюты обратно в кубрик к однополчанам. Уборщица жаловалась, что он вытряхивал всё из шкафов и холодильников и запихивал в освободившееся место протухшего лосося. Каждое утро уборщица наводила порядок, чтобы на следующий день всё повторилось снова. Мы бы закрыли глаза на другие причуды, но эта рыбина вызывала у нас сомнения - мы опасались, что Санта выходит из под контроля. Безумное время. Тогда к нам и пришел тот человек.
    - Психолог? - уточнил Сергей.
    - И да, и нет. Он хорошо разбирался в человеческой натуре, но я не уверена, что его цели были близки к нашим. Работа с этим человеком пошла Санте на пользу, он снова воспарил духом и готов был горы свернуть. Мы поняли, что его болезнь проходит, после того как Санта вернулся из безумной исследовательской экспедиции в хребтах Антарктиды. Сумасшествие закончилось, но вместе с ним завершилась и военная карьера Санты. Через несколько недель после возвращения он подал рапорт с просьбой об освобождении от службы.
    - И его так просто отпустили?
    - Никак нет. Никто этого не хотел. Мы пытались удержать Санту, но у нас не было ни малейшего шанса. Да и разве можно сказать что-то поперёк всепланетному герою? Он был последним человеком, вернувшимся живым с Терры, к нему прислушивался сам Гегемон, а после Санты никто не мог добиться такого расположения у Него! Командование был не готово рисковать собственной карьерой и головой, чтобы пойти на конфронтацию с правительством. Поэтому Санта беспрепятственно ушёл. А они разрушили его дело, распустили отряд, вытерли из своих компьютеров всё, что было связано с ним. Нам не оставили ничего кроме памяти и...

    Полковник замолчала и отвернулась. У Сергея заныло сердце, но он не мог не высказать свои догадки вслух:

    - И безответной любви?

    Катрин посмотрела в глаза Сергею, будто впервые увидев его по-настоящему, и печально кивнула.

    - Но неужели, генералам удалось заставить людей забыть?
    - Конечно, нет! Но за упоминание имени Санты можно схлопотать неделю в карцере, а то и более серьезные проблемы. Иногда на стенах корабля появляются рисунки — улыбающийся бородач с большим мешком, откуда сыплются снежинки и конфеты, а рядом повторяются символы «С» и «1». Чтобы ни предпринимало руководство, им не удалось поймать хулигана. Но, между нами, я думаю, что он не один. Пока мы живы - жива память о Санте. У многих здесь остались теплые воспоминания об ушедшем друге, учителе и боевом товарище. Не все раны так просто затягиваются.
    - Да, не все… - согласился Сергей. - Катрин, откуда вы узнали о моем приходе?
    - От того человека. - ответила Катрин, пожав плечами. - Психолога.
    - Как такое возможно?
    - Он приходил недавно, задавал вопросы, искал письма, но я не стала с ним церемониться и выпроводила взашей. Перед уходом он сказал, что за ним следом явитесь вы.
    - Что это значит?
    - Сама не понимаю, но он очень похож на вас. Нет, не внешне, но что-то общее у вас точно есть.
    - Странно, а как его звали?
    - Вы не поверите, но я не помню. Такое ощущение, что на меня опустился какой-то морок, ведь раньше я никогда ничего не забывала. Надеюсь, что смогла вам помочь.
    - Да, спасибо, Катрин, я узнал нечто важное, но мне надо обдумать это наедине.
    - Вас проводить?
    - Нет, спасибо, мы уж как-нибудь сами.
    - Сергей…
    - Да?
    - Найдите Санту. Ради меня, ради все нас. Не сдавайтесь! Отыщите его! Обещайте мне найти его.
    - Обещаю! Прощайте, Катрин.

    ***

    - Кажется кто-то нас всё время опережает на несколько шагов, верно Билл?

    Мистер Дор пожал плечами, впрочем, Сергей и не рассчитывал на другой ответ. Он уже давно убедился в немногословности своего случайного компаньона. Последнее письмо было короче остальных и не принесло никаких новых зацепок.

    «Катрин, мой друг и товарищ, я снова ощутил радость жизни. Мне хочется летать, хочется творить, хочется дарить. Ты будешь недовольна, но я все-таки отпустил бороду. Она мне точно идёт, хотя и мешает писать письма, так как вечно пачкается голубыми чернилами.
    Путешествие в Антарктиду было замечательной идеей: я понял как много осталось неизведанных вещей и мест, которые стоит посетить. Я родился на западе, жил на востоке, побывал на юге. Значит пора отправляться на север. Туда и только туда. Я не один, вокруг меня собралась причудливая компания, они привязались ко мне, а я к ним. Мы встретились в другом мире, но так и не решили расстаться. И вот мы идем на север, на север, на север.
    Там нас ждёт много работы, но с такими помощниками, я верю, что мне всё по плечу.
    Мне пора, пальцы уже плохо слушаются, а из медведя пока выходит плохой секретарь. Передавай привет ребятам и жди открытку!
    Санта»

    Сергей мерил гостиную шагами, погруженный в свои мысли, щелкая пальцами и теребя четки. Не хватало какой-то важной детали, чтобы пазл сложился. Прежде всего нужно было выяснить, кто тот человек, про которого упомянула Катрин? Что именно связывает его с Сантой? Зачем нужны эти, довольно личные, письма и музыка?

    Напольные часы отбили шесть ударов. Сергей вздрогнул от резкого звука и погрозил кулаком Биг-Бену, который давно собирался выбросить; горе-детектив сел за стол, схватившись за голову, будто пытаясь удержать в голове целый рой мелочей. Билл вышел из дверей, ведущих в библиотеку и, насвистывая всё ту же въедливую мелодию, подошёл к Сергею и положил перед ним раскрытую книгу.

    - Читай.

    Сергей безропотно покорился и сразу же погрузился в чтение.

    «Сергей мерил гостиную шагами, погруженный в свои мысли, щелкая пальцами и теребя четки. Не хватало какой-то важно детали...»

    Это ещё что такое?

    «..Напольные часы отбили шесть ударов… подошёл к Сергею и положил перед ним раскрытую книгу. - Читай»

    Не может быть!

    «… и сразу же погрузился в чтение… не может быть! Комната задрожала, а время остановилось. Ткань пространства заскрипела от натуги и начала покрываться трещинами. Словно куски засохшей штукатурки целые пласты окружающей действительности начали осыпаться в ничто. Сергей не отрывал затравленного кроличьего взгляда от страниц, несмотря на грохот и звон осколков. Ему казалось, что он сходит с ума, и поэтому он не решался подтвердить свои опасения неосторожным взглядом. Теперь существовали только он и книга, но ничто не длится вечно, вот уже начали проступать очертания иного сказочного мира. Кто-то назовёт его ненастоящим, и будет прав, но и тот, кто посчитает его реальным, тоже окажется недалек от истины. Больше не в силах сдерживать любопытство Сергей поднял голову...»

    Возврат к началу

    ответить
  • ***5***



    ...и увидел потрясающий по своей красоте пейзаж. Яркая, насыщенная изумрудными оттенками трава, трепетала на ветру, можно было разглядеть как по ней распространяются волны. Лазоревое небо с редкими облаками — словно высеченный из мрамора купол, укрывший мир. Приветливое солнце, согревающее в своих теплых и нежных лучах, испускало переливчатое сияние, смесь красок от ярко алых и огненно рыжих до желтых и зеленых оттенков. Бойкая речушка извивами ползла с укрытых желтой дымкой крутых холмов вдоль по равнине, обегая лес и не вспаханные поля, куда-то вдаль, к невидимым холодным морям.

    Примерно в трех километрах к северо-востоку виднелся огромный замок, с хаотично надстроенными башнями, то гордо пронзающими небеса, то лишь слегка выглядывающими из-за крепостной стены. Замок казалось парил над окрестным городом, что раскинулся на пару миль вокруг стены. Несмотря на яркое солнце, в небе то и дело вспыхивали ракеты и рассыпались тысячами разноцветных огней и снежинок. Это был салют.

    Сергей и Билл смешались с толпой людей, медленно продвигающейся к раскрытым настежь южным воротам. В этот момент заиграла музыка и окружающие начали недоуменно оглядываться, делая вокруг себя знаки от порчи и злых духов.

    I see a little silhouetto of a man
    Scaramouch, Scaramouch, will you do the Fandango?
    Thunderbolt and lightning, very, very fright’ning me
    (Galileo) Galileo, (Galileo) Galileo, Galileo, Figaro, magnifico
    I’m just a poor boy, nobody loves me
    He’s just a poor boy from a poor family
    Spare him his life from this monstrosity
    Easy come, easy go, will you let me go?
    Bismillah! No, we will not let you go


    На сей раз шкатулка поддалась не так легко. После того, как песня тысячелетия прервалась, люди ещё долго крутили головами и недоверчиво присматривались к путникам в странной одежде. Впрочем, остальные гости тоже разрядились кто во что горазд: яркие голубые камзолы, клетчатые трико, рубиновые тоги и зеленые кафтаны. Добрая половина явившихся на празднество щеголяли высокими головными уборами, перьями и масками, как «венецианскими», так и изображающими животных или духов.

    Стража никого не задерживала у ворот — гости пестрой и шумной рекой вторглись во внутренний двор, украшенный сотнями флагштоков с самыми разнообразными флагами и причудливыми зверями, изображенными на них. Тут и там стояли шатры всех цветов радуги. От одних доносились ароматы жареных каштанов и картошки, другие приманивали карамелизированными яблоками, крошечными сливами, печеными грушами и засахаренными орешками. Тут и там гостей угощали сливочным элем, вином и медовыми настойками, лимонадом и зелеными коктейлями.

    Сергей даже не заметил, как затерялся в толпе, а Билл словно под землю провалился. Людской поток не давал детективу вырваться и нёс по цветным коридорам палаток, судя по доносящимся обрывкам фраз, навстречу к хозяйке всего этого праздничного великолепия. Первые залы были окрашены в пурпурные и синие цвета, затем шли голубые и зеленые. Тут и там висели гирлянды и фонари, но по мере продвижения вокруг становилось все темнее и тревожнее. Количество сопровождающих Сергея гостей уменьшилось.

    В последний темный зал с красными окнами детектив зашел в полном одиночестве. У дальней стены виднелось что-то белое. Сергей приблизился и разглядел медведя в черных доспехах, с опущенным забралом шлема. Из ноздрей стража вырывался пар, а мелкие черные глазки-бусинки следили за каждым движением Сергея.

    - Мистер детектив?

    От неожиданности Сергей чуть не проглотил собственное сердце. Отшатнувшись он зацепился ногой за невесть откуда взявшуюся, будто змею, цветастую ленту и упал прямо на декорации. Одноногий чугунный котел весело покатился, сметая со своего пути чучела смеющейся зайчихи, однорогого оленя и крошечного крота с утиным носом и золотой цепочкой в лапках.

    Потирая ушибленные места, Сергей поднялся и встретился взглядом с хозяйкой окружающего великолепия - баронессой. Печальные серые глаза хозяйки приобрели немного насмешливый оттенок. Сама она не отличалась высоким ростом и статью, низенькая, высохшая, с острыми локтями и выразительным подбородком. Но её осанка и умение держать себя делали её почти привлекательной и молодили на десять-пятнадцать лет, возвращая ушедшую молодость. Быстро приведя в порядок свою одежду, детектив поцеловал протянутую руку.

    - Мадам Шанель. - представилась баронесса.
    - Сергей, очень приятно. - ответил детектив, снимая не существующую шляпу - так он представлял себе светские приличия.
    - Взаимно. Вы явились как раз вовремя. Празднование летнего солнцестояния замечательная вещь, но спустя двадцать-тридцать лет начинает приедаться: весь этот шум, речи, смотрящие вам в рот подданные, танцы, салюты. Только не с моими мигренями. Править не так-то просто, как об этом думают и пишут все кому не лень.
    - Я с вами полностью согласен, мадам Шанель. Вы меня ждали?
    - Ну, конечно, мой мальчик. Я знала, что книга приведёт вас ко мне. Воистину уникальная вещица, очень редкая книга, ведь она открывает пути между былью и вашими фантазиям. Вы ведь пришли увести Николаса?
    - Да! Вы хотите сказать, он ещё здесь?

    Мадам Шанель сочувственно покачала головой.

    - Увы, мой дорогой, вы опоздали всего на три дня. Он уехал со Львом, жестяным человеком и соломенным пугалом.
    - Похоже на какую-то другую сказку, не находите?
    - Вы бы не говорили так, если бы увидели сами эту банду. Посмотрите, что они сделали с моим бедным Стивенсом. - мадам Шанель показала на медведя в латах. - Он был тихим, мечтательным человеком, из тех, что интересуется только цветочками, пчелками, и не обидит и мухи. Служил ещё при последнем господине, моем покойном отце, доне. А они опоили его магическим приворотным зельем, чтобы он не давал мне проходу, вымаливая поцелуй, хотя бы один в щечку. Век себе не прощу, что уступила его слезам и пламенным речам. Никогда до этого не замечала за ним подобной чувствительности. Он был идеальным слугой - не человек, а машина, только верность и никаких чувств. А теперь...
    - Не понимаю, как же он стал медведем?
    - О, очень просто. - ответила баронесса. - Я его поцеловала, вот он и превратился в зверя. Понимаете, на мне было такое проклятье. На моих крестинах отец повздорил с волшебником, а тот и отомстил, хотел погрузить всех в сон, но передумал. Ведь, что может быть чудовищнее, чем отобрать у человека любовь? Любовь! Вы только подумайте!
    - А что же ваш покойный отец? Он не смог отменить проклятье или попросить о помощи более лояльных кудесников?
    - К сожалению, нет. Он был, что называется, тираном и предпочитал видеться только с себе подобными. Так что его, мягко говоря, не любили. Всё, что мы имеем, было получено путем обмана. Веками люди жили под гнетом трехглавого змия, и только один храбрец осмелился бросить ему вызов. И победил, но оказался при смерти. Отец изгнал его, а сам прибрал к рукам власть. Я всю свою жизнь положила на то, чтобы исправить причиненное родителем зло, но из людской памяти не так-то просто убрать плохие воспоминания. Нельзя стереть одни из них и записать другие, полезные. Иначе, я воспользовалась бы этим средством.
    - Не хочу показаться невежливым, но имеет ли эта история хоть какое-то отношение к Санте? Простите, Николасу? - Сергей осмелился задать волнующий его вопрос.
    - Разумеется. Ведь именно благодаря ему мы и достигли всего. Он и был тем самым рыцарем без страха и упрека, что спас нас от одного тирана и отдал в руки другого. Но, поскольку, Николас пришел из другого мира, здешнее время не трогало его, вот он и залечивал раны так долго, что вернулся лишь когда не стало человека, которому он собирался отомстить.
    О, Николас был прекрасен словно истинный король - и прошлого, и завтрашнего дня. Мы думали, что он явился из будущего, когда увидели построенные им заводы и двухколесных скакунов. Но оказалось, что это не так. Николас — это создатель нашего мира. Только его слову подвластны законы мироздания, он знает истинные имена вещей. А ещё он умеет слышать других и молчать, словно древний маг.
    Где же мои манеры! Я наверное вас утомила? Прошу извинить мои маленькие причуды. Теперь мне не скоро удастся найти такого же благодарного слушателя.
    - Что вы, что вы! Продолжайте, может быть вам доводилось встречать человека похожего на меня? Того, кто подговорил Николаса оставить ваш волшебный край?
    - Я вижу в вас задатки ясновидящего! - засмеялась мадам Шанель. - Да, все верно. Несколько недель назад появился странник, не показывающий лица. Desdichado, без роду и племени. Участвовал в турнире и победил моих лучших бойцов, но я чувствовала, что он чужак в нашей стране, и принесёт одно лишь горе. Николас выказывал гостю свое расположение и ходил за ним, как щенок, так сильна оказалась привязанность.
    - А чем они занимались?
    - Да разными механизмами и аппаратами, я в них ничего не понимаю. Но они приносили им радость, так что я старалась не мешать. Николас говорил, что построит летающую лодку и покажет мне наши земли с высоты птичьего полета. Как я ждала этого дня: каждый день слышать «ещё чуть-чуть», «извольте, подождать», «завтра». Но нет! Этому дню не суждено было наступить. Однажды Грэта, которую так обихаживал и задабривал Desdichado, увидела то, чего не должна была увидеть, и пропала. Исчезла без следа
    - Грэта? Кто это? Что с ней случилось?
    - Грэта, моя личная служанка. Она заботилась обо мне ещё тогда, когда я была невинным младенцем. Давным давно, ещё девочкой, она оказалась привлечена свидетелем на одном судебном процессе и дала показания, ложные, хотя в тот момент, она считала иначе. Что бы там ни было, со временем правда выплыла наружу, и все двери закрылись перед бедной Грэтой. Девочка приняла обет молчания и явилась ко двору моего отца. Всё свое время и любовь она направила на меня. Заменила мне мать, которой я не знала. А ещё придумывала самые разные истории, записывала их в своих многочисленных тетрадках и давала мне почитать.
    Сначала эти рассказы казались незамысловатыми, больше похожими на наблюдения за всякими мелочами. Но потом в её историях появились сюжеты: про дружбу и предательство, любовь и ненависть, но всегда со счастливым финалом. А годы спустя она увлеклась зоологией и начала изучать волшебные создания. Самыми любимыми у неё были драконы. Она могла рисовать их часами, так подробно и реалистично, что картины порой пугали невежественную публику. Мне порой казалось, что Грэта сама - дракон, заколдованный в женщину.
    - Но, что всё-таки с ней произошло?
    - Есть ещё одна великолепная легенда о том, как девочка-дракон жила среди людей, обиженная и униженная в детстве, она мстила всем и каждому за дурное обращение. Но со временем, полюбила тех, кто относился к ней по-доброму, открыла им свое сердце. И вот настал день, когда стены, защищающие мир живых от мира мертвых, начали рушиться, и только эта девочка, ставшая уже взрослой женщиной, могла защитить живых. Тогда она обернулась драконом и взлетела, чтобы увести неупокоенные души за собой. Женщина-дракон пожертвовала собой, чтобы искупить вину, которую она ощущала долгие годы. Пожертвовала собой ради других. Вот и я подумала, может быть моя Грэта — это дракон, который улетел, чтобы защитить нас.
    - А что заставляет вас так думать? - спросил Сергей.
    - Грэта приходила ко мне ночью, пыталась объяснить знаками, что она была в лаборатории Desdichado и увидела что-то страшное, но я так мучилась головной болью, и попросила её записать всё в тетрадь и принести мне утром. Но утром…
    - Грэта, Николас и таинственный гость исчезли? И редкие свидетели видели с ними ту странную компанию, о которой вы упомянули?
    - Верно. А тетрадь оказалась пуста, точнее, последние страницы кто-то вырвал. Так я лишилась сразу двух человек, которых любила больше жизни. Не знаю, смогу ли я когда-нибудь оправиться от этого удара.
    - Но, кто предупредил вас обо мне?
    - Я же говорила, книга, что у вас в руках. Я видела её прежде, и, разумеется, читала тайком некоторые страницы. Ваше имя было упомянуто в ней.

    Раздался топот множества ног, а через несколько мгновений появились гвардейцы в бряцающих доспехах. Чуть отстав, за ними вприпрыжку нёсся толстенький церемониймейстер и что-то кричал.

    - ...еда! Беда! Пожар! - орал толстяк, надрываясь. - ..аша… илость! Пожар!

    Баронесса подхватила платье и побежала навстречу слуге и гвардии, насколько ей позволяли не предназначенные для бега туфли.

    - Постойте! Мадам Шанель, вы видели книгу у Николаса? - закричал Сергей и ринулся вдогонку, но два оставшихся гвардейца перегородили ему дорогу и не давали пройти.

    Грозно насупившись, гвардейцы выхватили мечи из ножен и предостерегающе направили в сторону детектива. Дело грозило обернуться катастрофой. Но тут позади охраны будто из тени вынырнул Билл и со всей силы приложил гвардейцев друг к другу лбами. Один из солдат остался в сознании и с расширенными от ужаса глазами смотрел на мистера Дора. И шептал: «нет, нет… не сейчас… прошу»

    - ЧИТАЙ! - прогремел голос Билла.

    Сергей не посмел ослушаться.

    ***

    Как только прошло головокружение Сергей тут же устроился в своем кресле, чтобы изучить новое письмо от Санты, а он не сомневался, что такое последует. Все эти путешествия — просто замечательное времяпровождение, но они нисколько не приближают к цели. Нужны факты, улики, портрет незнакомца, или сама жертва.

    «Ваша милость, миссис Шанель, мой нижайший вам поклон!
    Как ваше здоровье? Беспокоит ли боль в колене? Вы продолжаете лечение по моему рецепту? Надеюсь, что оно вас не слишком обременяет, и приносит пользу.
    Прошу поведайте, как прошёл бал? Могу поспорить, всё было просто чудесно: и фейерверки, и музыка, и угощения. Пора обновлять запасы в погребе, ведь горожане порой хватают лишку по случаю ваших праздников, но, конечно, не мне вас учить вести дела. Для них вы — Царица, да что там, Богиня! Как жаль, что нам пришлось уезжать второпях и налегке, и мы не успели толком попрощаться. Может быть мне удастся смягчить вам горесть расставания, если я скажу, что испытания цеппелина прошли успешно?
    Да, это настоящий триумф!
    Мы с Л. управляем нашим капризным детищем по очереди, сменяем друг друга каждые девять-десять часов, так удается отдохнуть и поспать. Спутники наши не столь общительны. Железный грустит - мы сделали его ответственным за чистоту на палубе. А вот Молчуна отправили на кухню, помощником, разумеется. Вряд ли он обладает должным вкусом и обонянием для готовки, но с острыми предметами обращается виртуозно, как настоящий азиатский повар-жонглер. Да-с.
    Ну, а готовит Грэта. Мы обнаружили её в нашем трюме уже после взлёта. Поворачивать было поздно, конструкция ещё требует доработки, поэтому пока стараемся как можно реже опускаться на землю. Обещаю, что мы найдём способ вернуть вам вашу наперсницу в будущем году.
    Сейчас мы держим путь за мороженным - в снежные горы горячего южного континента, но, вероятно, сначала сделаем остановку в Европе (это название региона в моем мире), прикупим кое-что и оставим цветы для Жоан на de l’Étoile, а потом снова в путь.
    Прошу не забывайте меня, и ждите!
    Шлю вам мой заключительный поклон! Прощайте! А впрочем нет, не так. До свидания!
    Искренне ваш, Николас»

    Слишком много действующих лиц и слишком мало деталей! Тут никакой дедукции не хватит, сплошь фантастика, а не детектив. Может и то, и другое проникли друг в друга или фантастика вторглась на чужую территорию.

    - Не понимаю! - воскликнул в сердцах Сергей.
    - Лучше бы тебе разобраться. - едко вклинился в монолог Билл. - Помни, так или иначе, кто-то ответит за Санту. Я пока не представляю, как ты выкрутишься.
    - Чтоб ты провалился со своим карканьем! - рассердился Сергей. - Пора в путь, давай, что там у тебя, не томи.
    - Как прикажете.

    Билл приблизился к детективу и бесцеремонно принялся укреплять ему электроды на висках, шее, затылке, лбу. Вслед за ними пошли необычные разъемы: вовсе не usb, а похожие на древние шлейфовые кабели и шины. Всё это венчалось ободком с непроницаемой маской, на передней стенке которой было выгравировано «Matrix switch. Icebreaker v3.1.2. Count Zero. Molly’s LTD», - угловатая, некрасивая и громоздкая конструкция. Хотя гики всего мира впали бы в экстаз от одного только вида сей допотопной техники. Но будучи двигателем прогресса Сергей не относил себя к ярым фанатам новомодного железа.

    - Готово. - сказал Билл, присаживаясь рядом и втыкая штекер к себе за ухо. - Расслабься и получай удовольствие. Сейчас вылетит…

    Возврат к началу

    ответить
  • ***6***



    ...птичка.

    Сергей ощутил себя парящим орлом, величественным и бесстрашным покорителем ночного неба. Вот это полет! Встречный ветер прижимал одни перья ближе к телу, другие заставлял трепыхаться. Взмах крыльев. Пауза. Ещё один взмах. А теперь вверх, вверх. Холодный ночной воздух не мог сковать движения вольной птицы. Сердце билось в груди с доселе неслыханной частотой и тепло разливалось по упругим мышцам. Город внизу сиял мириадами огней: свет окон, пятна фонарей, расходящиеся лучи фар, короткие вспышки телефонов… Нет, это просто зажигалки.

    Сергей снизился, чтобы пролететь между двойными башнями собора, а затем взмыл ввысь в нескольких дюймах от острого шпиля. Инстинкт вёл орла дальше к реке, и некоторое время Сергей летел вдоль неё, чтобы затем свернуть на оживленные улочки с сияющими мостовыми, тут и там покрытыми лужами.

    Несмотря на позднее время из десятков крошечных кафешек, баров и клубов доносилась музыка и разноголосье, а веселые беспечные люди шатко вываливались из одних заведений, чтобы через несколько шагов-минут заглянуть в другие. Ночная жизнь, подумал Сергей и одновременно с этим почувствовал, словно по наитию, что пора снижаться.

    Самая сложная часть в любом полете — это мгновения перед взлетом и посадкой. Пернатый детектив немного не рассчитал маневр и слегка отшиб о мостовую лапки, то есть ноги.

    Ноги? Да, они самые - в начищенных блестящих туфлях, с подходящими к ним неброскими, но стильными брюками. Расстёгнутый пиджак, легкий шарф и берет. Да, я Альфонс, улыбнулся Сергей своему новому облику в отражении ближайшей витрины. А позади стоял…

    - Не подходи! - сказал Сергей, оборачиваясь.
    - И не ДУМАЛ. - ответил Билл меняющимся голосом и накинул капюшон на голову. - Подожду тебя здесь. Погуляю. Может что ИНТЕРЕСНОЕ УВИЖУ.
    - Эээ… хорошо, - ответил Сергей, стараясь не таращиться, но не в силах отвести взгляд. - Ладно. Мне, видно, сюда. - детектив открыл дверь ближайшего заведения.

    Звук дверного колокольчика потонул в шуме множества голосов. Казалось, все столики заняты, и, похоже, некоторые посетители не погнушались принести с собой раскладные стульчики и ящички, чтобы втиснуться в популярное бистро и посидеть с друзьям за рюмкой коньяка, бокалом вина или кружкой-другой пивка. Приятное заведение, чтобы пообщаться всласть и устроить поздний ужин.

    На противоположной от входа стене красовались фотографии хозяев заведения - очаровательной пары - с какими-то, очевидно, знаменитыми деятелями искусств, а может представителями большой политики. Вымученные улыбки, раскрытые рты, скованные позы, прищуренные глаза и засвеченные лица. Всё как обычно. В стороне от них за толстым стеклом висела броская куртка из змеиной кожи. Откуда-то из подсобки вынырнул полноватый хозяин, выставил несколько мясных блюд, венгерских или чешских, а затем, освободившись, подошел к Сергею.

    - Простите сэр, но мест нет. - хозяин повел рукой, подтверждая свои слова жестом. - Всё переполнено. Сами понимаете, Рождество.
    - Да, Рождество, конечно. - Сергей потер переносицу, размышляя. - Но меня ждут.
    - Вот как? Кто же?
    - Жан. - ответил Сергей первое пришедшее в голову имя. По изменившемуся лицу хозяина заведения он понял, что сморозил глупость.
    - Что же… тогда прошу за мной.

    Будто ещё колеблясь, мужчина подошел к неприметной двери и отворил её, затем пропустил Сергея вперёд.

    Внутри было душно и грязно, в воздухе весел густой табачный дым. Пахло дешевыми сигаретами и разлитым пивом. Однако в этой зале царила если не тишина, то более спокойная и умиротворенная атмосфера чем в главном. Люди сидели группами по три-четыре человека и общались вполголоса. Некоторые коротали время за шахматами, другие о чем-то спорили, жестикулируя и похлопывая друг друга по плечу. Одинокий мужчина занимал угловой столик, усеянный толстыми стопками исписанной бумаги. Он не пил, не смеялся, ни с кем не разговаривал, а просто сидел, устремив в пустоту меланхоличный рассеянный взгляд.

    - Грустит. - сказал хозяин, кивая в сторону одиночки.
    - По кому? - спросил Сергей.

    Что-то настороженное промелькнуло в глазах собеседника, отчего Сергей снова почувствовал себя глупо.

    - А вы не знаете, должно быть... По Альберу, конечно. Хоть они и были заклятыми противниками, в глазах общества. А теперь, его нет, Жан остался один. Можно сказать, вышел победителем. А толку-то. - хозяин махнул рукой.
    - Я наверное, не вовремя… - неуверенно произнес Сергей.
    - Да вы присядьте где-нибудь, скоро его отпустит, тогда и поговорите. - успокоил его хозяин, собираясь уходить.
    - Спасибо! - отозвался Сергей.

    Чтобы не слоняться без дела, детектив сделал вид, что ищет место и прошелся между столиками, поглядывая на людей, прислушиваясь к их словам и подмечая детали обстановки. Остановился он только у шахматистов. Детектив немного разбирался в игре и знал названия некоторых стратегий. Сейчас перед ним на шахматной доске разворачивалась битва настоящих виртуозов. Испанская партия, переходящая в бельгийскую. Только что один из игроков съел коня, которым пожертвовал его оппонент. Но зачем последний это сделал?

    Заинтересовавшись, Сергей присел. Игроки не обратили никакого внимания на его присутствие. Несколько минут длилась тишина, потом второй игрок ответил первому отчаянной атакой, но противник ушел в глухую оборону. Теперь пауза между ходами стала дольше. Сергей поднял голову и заметил странную картину на стене: гигантский толстый и длиннобородый старик залез на остроконечную башню древнего замка и зажал в руке орангутана. Что-то было неправильно в этой нарисованной сцене. Даже голова начала болеть от её созерцания.

    - Сдавайтесь, Саша, вы не можете больше атаковать. Признаюсь, защита неплоха, но против итальянской атаки вам не устоять. Через девять ходов, я поставлю вам мат.
    - Сдаются только безвольные слабаки, Никита. Я себя к таковым не отношу. Это только вы по молодости бахвалитесь, а сами сдали страну преступникам. Словлю вашего короля через восемь ходов.
    - Чушь, собачья! Вы просто жалкий хвастун! - повысил голос Никита.
    - Что-о? - покраснел Александр. - Пари?
    - Пари!

    Шахматисты пожали друг другу руки и снова углубились в игру. И хотя Сергей понимал, что прерывать их не вежливо, но всё-таки решился спросить:
    - Что это за место?
    - В первый раз? - спросил Саша, даже не оборачиваясь.
    - Да, раньше не бывал здесь.
    - В таком случае, добро пожаловать в каталажку. - ответил другой игрок.
    - Куда-куда?
    - Зоопарк, гадюшник, обезьянник. - уточнил Никита. - Мы - представители самого многочисленного объединения на этой планете! Клуб неудачников. Это наш мир, и мы вас сюда приглашаем, молодой человек. Добро пожаловать! Теперь и вы с нами. Да хранит нас Бог, покуда мы живи и здоровы, не на что сетовать.
    - Не обращайте на него внимания, товарищ. Это конченный человек. Динозавр! Его время прошло, и уже не вернётся. Скоро пламя революции охватит всю Европу, и тогда наступит рай на Земле. Наши вожди очистят города от истинных преступников и грабителей, а простые люди вместе станут строить светлое будущее. Вот где мы будем приветствовать вас по-настоящему. И тогда…

    Ah look at all the lonely people
    Ah look at all the lonely people
    Eleanor Rigby, died in the church
    And was buried along with her name
    Nobody came


    - Простите пожалуйста, - Сергей быстро открыл и захлопнул шкатулку, невесть откуда появившуюся у него на коленях.

    С каждым разом всё позже и позже. Что-то с ней не так, подумал Сергей. И откуда только взялась?

    - Любопытственная вещица. - в глазах Саши загорелся интерес. - Вы позволите?

    Сергей не горел желанием расставаться со шкатулкой, но решил воспользоваться ей как предлогом для продолжения знакомства. Он передал предмет шахматисту, и тут заметил единственную женщину в этом зале. Невысокая и коренастая, она обладала настолько располагающим и добродушным лицом, что всякому встречному было очевидно — перед ним женщина широкой души, хороших нравов, крепко стоящая на ногах, и движущаяся ко вполне определенным, пусть и приземленным, жизненным целям. Она была одета в белоснежную, без единого пятнышка, блузу, коричневый передник и темную юбку, едва скрывающую колени. Морщинки и намечающаяся седина говорили, что ей уже за сорок, но судя по фигуре и ловкости движений, до полувека она, вероятно, не добралась.

    - Кто это? - поинтересовался Сергей у Никиты.
    - А, это Огюстина, жена Марко, владельца «Бальто». - ответил тот, выдыхая вонючий табачный дым.
    - Он, что хорват?
    - Француз, месье. Здесь все французы: Месье Марко, я, Огюстина, вот этот шут гороховый — тоже француз. А вы, кто таков будете?

    Сергей понял, что за ошибочной простотой и отстраненностью собеседника скрывается проницательный и наблюдательный ум. Что ж, не стоит играть в загадки с таким человеком.

    - Меня зовут Сергей, я детектив.
    - Очень приятно. Так вы мой соотечественник? - рассмеялся Никита, с силой тряся руку Сергея.
    - В некотором роде, хотя подобно вам предпочел покинуть родину и поселиться в более тихом и способствующем отрешению от суеты месте.
    - Уехали из нашей вечной зимы в страну вечного лета, где нет лишних тревог? Да вы поэт! Только, не сердитесь! Вы мне нравитесь, детектив. И как вам всё это? - Никита обвел рукой окружающее пространство. - Шумновато, неправда ли?
    - Верно. - согласился Сергей. - Но, издержки профессии. Сами понимаете.
    - Вы уж извините старика за любопытство, Сергей, не знаю как вас по батюшке, - вмешался Саша, вернув шкатулку владельцу. - А что вам собственно нужно? Нам проблемы ни к чему, учитывая, так сказать, наш особый статус в этой стране, не хотелось бы неприятностей. Уж не по нашу ли душу вы явились?
    - Нет, совершенно невозможно. Я ищу Николаса. Может быть вы знаете его, как Николая. Крепкий такой мужчина, с бородой. - Сергей отметил про себя, как переглянулись Александр и Никита. - Легкий на подъем, повеса, весельчак, детей любит.
    - Похоже, ему нужен Коля, как думаешь? - спросил Никита у Саши.
    - Да, это точно он. Хотя про детей в первый раз слышу. - пожал плечами Александр.
    - Замечательно! Он часто здесь бывает?
    - Ещё бы. Каждый день, ну или почти каждый. - Никита выпустил очередную порцию табачного дыма.
    - А сегодня? - уточнил Сергей.
    - Сегодня ещё не был. Да вы посидите, может придет ещё. - снова вмешался Саша. - Он работает здесь приходящим официантом, находится в подчинении у месье Марко. А Огюстина строит ему глазки, только Коле всё как с гуся вода.
    - Александр Иванович!
    - Что, Никита Тимофеевич?
    - Вы забываетесь, месье. Извольте при посторонних людях не клеветать на близких, тем более на такую прекрасную женщина, как наша Огюстина.
    - Ха! Вот уж вы со своей записной моралью носитесь, предупредительные, галантные, а пожар не увидите, пока носки не загорятся. - махнул рукой Саша и повернулся к Сергею. - В общем, отвечая на ваш вопрос: появляется, но сегодня не пришел. Отправился он вчера с каким-то приятелем культурно отдохнуть, видимо решил найти питейную посолиднее, чтобы угостить даму, а сегодня, знать, отдыхают-с.
    - Скажите, а этой даме примерно за шестьдесят-семьдесят лет? Все время молчит?
    - Про возраст не знаю, не приучен спрашивать о таких материях, у женщин. Но, кажется, мы с вами подразумеваем одно и то же лицо. Кажется, месье детектив напали на след. Верно? - спросил Саша.
    - Может быть. - пробормотал Сергей, прикусив губу. - А что вы можете сказать про молодого человека? Этого, приятеля?
    - А что вас интересует? - ответил вопросом на вопрос Александр.
    - Кто таков, как зовут, как выглядит?
    - Да высокий такой, долговязый, много шутит. Как звать не помню, как будто и по-нашему, но на местный манер высокопарно. Тьфу!
    - Понятно. Значит, скрылись.
    - Что вы говорите? - удивился Никита. - Как скрылись? Куда?
    - Я бы предпочел оставить это между нами, но, по всей видимости, Николай не вернётся, раз уж он появился в обществе того молодого человека и леди. А вот, куда они делись, мне самому интересно. - ответил Сергей.
    - Очень жаль, хороший паренек. Для Огюстины это будет настоящий удар. Вы, наверное, не знаете, но в войну они с Марко потеряли сына. Он отправился на фронт в возрасте шестнадцати лет, обманув комиссию, да так и остался в земле где-то на границе с Бельгией. А Марко вернулся из плена через шесть лет, и когда узнал, чуть не умер от горя. Представляете, пройти сквозь все невзгоды и лишения, выжить там, где девять из десяти умрут, но остаться без единственного сына. Марко с Огюстиной пришлось тяжело, но они справились, хотя что-то в их отношениях сломалось, и больше детей они не заводили. Хотя чувства у Марко и Огюстины теплые и привязанность сильна. Я бы сказал они близки друг другу, но словно как друзья или родные брат с сестрой, а не муж и жена. Он теперь готовит еду, изобретает десерты, а она обслуживает клиентов, и заботится обо всех нас. Без мадам Огюстины нас всех ждала бы улица, голод, каталажка, и депортация. Не мне вам рассказывать, чем это грозит.
    - Мда. Как вы думаете, Огюстина может сообщить мне что-нибудь важное про Николая? - спросил Сергей у Александра и Никиты.

    Мужчины переглянулись, не спеша затянулись и почти синхронно выдохнули дым, потом, словно в очень старой извращенной итальянской комедии дружно покачали головой и каждый положил руку на плечо детектива.

    - Невозможно. - начал Никита.
    - Исключено. - продолжил Саша. - Они никак не связаны.
    - Только работа.
    - Предположительно.
    - Можете не сомневаться.
    - Он ни о чем не подозревает, а она ни за что не признается.
    - Трогательная любовь.
    - Ужасная драма и коварство судьбы.
    - Напишите об этом пьесу, только поменяйте имена, декорации. Можно что-нибудь в восточном стиле. С нищими, гейшами, грабителями и якудза. - с улыбкой произнес Никита. - То-то будет номер, детектив стал драматургом!
    - Покорите театр! - внес свою лепту Саша. - Но к мадам Огюстине, не приближайтесь. Я вас очень прошу.
    - Мы вас просим. - добавил Никита.

    Некоторое время собеседники смотрели друг на друга, потом Сергей опустил взгляд, а Никита с Александром вернулись к игре. Делать тут больше нечего. Снова опоздал — на один день, а быть может несколько часов. Ведь не мог же Санта уйти, совсем ни с кем не попрощавшись. Пора отправляться домой, но где же Билл? Ах, да, гуляет по ночному городу. Ну что же, не буду ему мешать, подумал Сергей и стал исследовать пальцами собственный затылок, но не нащупал никаких проводов.

    - Шах и мат. - сказал Александр.
    - Что?

    Никита даже привстал.

    - Не может быть! У меня все ходы записаны. Тут какая-то ошибка.
    - Ошибка у вас в голове, молодой человек. - назидательно произнес Александр. - А у меня всё точно, восьмой ход. Извольте-с, выполнять. Долг чести.
    - Ладно-ладно, когда-нибудь и ты мне подставишься. - Никита погрозил пальцем оппоненту. - Мадам Огюстина! Милая, принесите, пожалуйста, шампанского. Да-да, на всех, я угощаю.

    Сергей поднялся и протянул руку Саше и Никите.

    - Спасибо за помощь, друзья, но мне пора.
    - Да вы оставайтесь! Выпьете с нами, никуда не денется ваш Николай, а пока отметим мою победу и это, как его, Рождество, католическое. А? - предложил Саша.
    - Спасибо, но я правда тороплюсь. Боюсь время на исходе. - заверил собеседников Сергей и поспешно ретировался, заприметив хозяйку заведения с несколькими бутылками явно дорогого игристого вина.

    Искать Билла долго не пришлось. Он стоял прямо у выхода, облокотившись на высокий деревянный столик, почему-то не убранный на время дождя, и смотрел на звезды. Количество прохожих уменьшилось, но город все равно светился праздничными огнями и казалось дышал благополучием. Жизнь налаживалась. Пройдут годы и вырастет поколение, которое не узнало ужасов войны, именно им предстоит восстановить то, что разрушили эгоистичные лидеры вечно дерущихся стран. Это будет нелегкий, но необходимый путь.

    - Пугаешь прохожих? - спросил Сергей. - Выглядишь чертовски отталкивающе.
    - НЕ ШУТИ СО МНОЙ, КРАСАВЧИК. - ответил бесцветным голосом Билл. - ПОРА. УХОДИМ.
    - Подожди, я никак не могу разобраться, как это отключить.

    Сергей показал на затылок и снова принялся что-то там выщупывать. Билл молча схватил одной рукой детектива за плечо, развернул, а пальцами второй руки ткнул детективу в основание черепа. Затылок Сергея пронзила боль и огни приветливого города погасли.

    ***

    Электричества не было. Гирлянды не подавали признаков жизни, лампы и люстры не выдавали ни единого люмена. Холодильник, климат контроль, обогреватель — все приборы хранили молчание, кроме непотопляемого Биг Бена, мерно отстукивающего ритм утекающих в ничто песчинок в часах Жизни. Катастрофа!

    Сергей дал глазам время, чтобы привыкнуть к царящему в доме полумраку. Затем положил шкатулку на стол и отправился проверять наружный электрический щиток. Под входной дверью он обнаружил визитку своего детективного агентства с намалеванным на обратной стороне именем «Backson А.» Находка отправилась в карман, а детектив — на улицу.

    Пробки целы, все переключатели в правильном положении. Значит, перебои с электричеством на всём острове. В следующем году губернатору не видать голосов островитян как своих ушей. Неудачники, так облажаться в Рождество, — электорат запомнит надолго. Сергей захлопнул крышку и скорее вернулся в дом, пока руки совсем не окоченели.

    Билл Дор разобрал один из диванов в гостиной и прилёг, укутавшись в плащ, его длинные костлявые ноги свисали с подлокотника, а грязь с ботинок капала прямо на ковер. Неприятное зрелище, подумал Сергей и принялся за поиски. Обычных свечей детектив не держал, слишком пожароопасно, да и коптят сильно, но где-то был набор светодиодных, подаренных сослуживцами в прошлом году. Если батарейки не сели, то хотя бы одной из комнат можно вернуть жилой вид.

    Свечи так и не нашлись, зато в комоде обнаружился power ball – лучше чем ничего. Хорошенько раскрутить стеклянный шар удалось только с пятой попытки, но зато разноцветные огни выхватили из полумрака угол стола, на котором Сергей разложил вынутые из шкатулки письма. Шестой лист, девственно чистый до сих пор, пошёл складками и сам собой свернулся в мятый бумажный ком. Не прекращая вращения, детектив одной рукой разгладил свёрток, вот что в нём говорилось:

    «Миссис Огюстина, мистер Марко!
    Вы были добры ко мне. Словами не передать как я благодарен вам за тот кусок хлеба, что смог обеспечить себе благодаря вам. Дни проведенные в «Бальто» были самыми лучшими в моей жизни, ведь здесь я познакомился со столькими интересными людьми, научился играть в шахматы и проявлять фотопленку.
    В вашем кафе я встретил человека, который пообещал дать мне работу, где я смогу применить свои лучшие качества, чтобы принести огромную пользу человечеству. Это как раз то, о чем я так мечтал. Работа мечты. Разве могло быть лучше?
    Мне предстоит долгий путь, а не увеселительная прогулка, но я проделаю его не в одиночестве. Проводник Прометей обещал доставить меня так далеко на север, как только может один лишь он. Тогда никто не сможет помешать мне заниматься делом. Выглядит Прометей не очень, да и пахнет тоже. Но я считаю, что его лучше характеризуют открытое миру сердце, жаждущая знаний и любви душа, а не уродливые шрамы на лице и гнилые зубы.
    Мой новый дом построен из дерева и льда. Вокруг ни души на сотни, а то и тысячи миль, если не считать будущих помощников, да фабрики, во владение которой я скоро вступлю. Жду не дождусь, когда увижу своего напарника. Прометей называет его безответственным и неуклюжим проказником, но я верю, что мы хорошо поладим и справимся с возложенной на нас миссией. Жить в изоляции от всего света не просто, нам понадобится всё наше мужество и чувство юмора, чтобы не сойти с ума. Разве есть лучшее средство чем хорошая шутка?
    В последнее время я бросил писать книгу. Мне не хватает вдохновения, а учитель так далеко. Слишком далеко, чтобы подбодрить и дать новый совет. Он всегда верил в меня и считал, что стезя писателя — это мой единственно возможный путь. Но теперь-то мы знаем правду о нем. Я думал, что смогу поведать её миру, но мне не удалось. Чувствую, будто мне вымыли рот в грязной мыльной воде за то, что я написал. Боюсь, писательство больше не про меня. Другое дело эпистолярный жанр. Как считаете?
    Недавно мы проплывали мимо берегов Норвегии и стали свидетелями трагического события. Чудовищной силы водоворот утянул на дно корабль груженый медью. Нам не удалось никого найти или спасти из экипажа, но водолазы выловили прочный зеленоватый браслет. Я храню его как память о тех несчастных людях. Прометей, однако, считает, что это подстроенное кораблекрушение. В этом мы с ним категорически не сходимся.
    А вчера мы обнаружили рыбака, несколько дней проведшего в открытом море без крошки хлеба и маковой росинки во рту. Голодный и обессиленный, он никак не мог разжать пальцы и выпустить леску, прорезавшую его мозолистые ладони. Мы угощали его паэльей и подогретым вином, но не могли утешить. Он плакал над рыбными костями и долгие часы проводил в апатии, пока за ним не приплыл мальчик из того же поселения. Мы выбросили кости за борт, но мне показалось, что некоторые из них принадлежали человеку, а в прохудившемся мешке из лодки я нашел очки для подводного плавания и очень острый нож.
    Такие вот необычные приключения. В следующий раз обязательно расскажу много интересного о том, как мы устроились на новом месте.
    Бесконечно благодарный вам, Николай»

    Сергей отложил письмо и задумался. Почему вокруг Санты столько драм и трагедий? Как будто он притягивает неприятности, а может и вызывает. Хотя, конечно, он не виноват во всем том, что происходит с другими людьми. Нельзя в одиночку бороться с несправедливостью и ударами судьбы, а Санта дарит надежду и радость.

    Противный скрежещущий звук, похожий на хруст суставов, прервал течение мыслей Сергея. Детектив обернулся и оцепенел. Билл Дор теперь лежал на боку и не мигая смотрел светящимися в темноте глазами прямо на Сергея. Две завораживающие синие точки в царящей темноте.

    - ПОДОЙДИ.

    Сергей не шелохнулся.

    - ВРЕМЯ УТЕКАЕТ. СКОРО БУДЕТ СЛИШКОМ ПОЗДНО. НАМ ПРЕДСТОИТ ЕЩЁ ОДНО ПУТЕШЕСТВИЕ. ПОСЛЕДНЕЕ. - прогремел голос Билла. - ЕСЛИ НЕ СПРАВИШЬСЯ, ПЕНЯЙ НА СЕБЯ. МНЕ ПОТРЕБУЕТСЯ ПРЕДМЕТ, ИМЕЮЩИЙ ОТНОШЕНИЕ К ДЕЛУ.
    - К-какой? - Сергей взял шкатулку и подошёл к дивану. - Что тебе нужно?
    - ЛЮБАЯ МЕЛОЧЬ: ПУГОВИЦА, РУЧКА, ЛИСТОК БУМАГИ, ПЛАТОК.
    - Подожди секунду. - Сергей похлопал себя по карманам, выудил визитку и протянул мистеру Дору. - Подойдет?
    - ЧЕЙ ЭТО ПРЕДМЕТ? - Билл схватил карточку и рассмотрел со всех сторон.
    - Не знаю. - Сергей пожал плечами. - Нашел под дверью. Понятия не имею, кто её оставил.
    - НЕ ВАЖНО. ВРЕМЕНИ НЕТ. ЛОЖИСЬ И ДАВАЙ РУКУ.
    - Ты чего? - Сергей повертел пальцем у виска. - Совсем, ку-ку?
    - ДУРАЛЕЙ, МЫ ОТПРАВЛЯЕМСЯ В МИР СНОВ. НУЖЕН ПРЕДМЕТ И КОНТАКТ. - ответил Билл. - ЛУЧШЕ УСТРАИВАЙСЯ ПОУДОБНЕЕ. ЭТО СОН — ЭТО НАДОЛГО.

    Детектив нехотя разулся, залез на краешек дивана и протянул руку, которую тут же с силой сжал мистер Дор.

    - Эй-эй, полегче! - запротестовал Сергей, но мистер Дор уже закрыл глаза и что-то пробормотал.

    Затем Билл громко и отчетливо произнес:
    - ВОКРУГ…

    Возврат к началу

    ответить
  • ***7***



    Сергей не сразу понял, где находится, вернее вообще не понял. С неба низвергались даже не потоки дождя, а настоящие водопады. Сергей не сильно разбирался в этой науке, но ему показалось, что гром и молния были достойны вчерашней ночи, с той лишь разницей, что теперь детектив не находился в теплой и уютной спальне, закутавшись в два одеяла. Ночная долина выглядела безжизненной, что неудивительно в такую погоду. Камзол намок в несколько ударов сердца, а туфли наполнились водой и грязью. Ледяные порывы ветра легко преодолели преграду из одежды, и теперь жалили своими клинками плохо защищенное тело. Против этого не мог бы устоять ни один наряд, кроме, быть может, медвежьей шкуры — лучшего средства против арктического ветра.

    Мистер Дор материализовался в двух шагах от детектива - высокий, величественный, нарядно разодетый и отталкивающий. Пелена наконец спала с лица Билла и представила взору омерзительное зрелище - череп, обтянутый кожей. Выпуклые синие глаза бросали пронзительные и полные холода взгляды на окружающий мир. В руках укрытых перчатками из выделанной бараньей кожи Билл держал раскрытый зонт-трость.

    - Что же это вы мокнете, себя не жалеете? - спросил красивым тенором мистер Дор. - Вы что же не могли пожелать себе зонт?
    - Как так пожелать? - опешил Сергей. - Кому?
    - Да хоть моим перчаткам. - засмеялся Билл. - Вы, верно, ещё не поняли, что мы находимся во сне. А здесь возможно многое. Почти всё. Просто сконцентрируйтесь на том, что вам нужно.
    - Гм. Спасибо за совет.

    Детектив закрыл глаза и принялся представлять столь желанный сейчас предмет. Плотную непромокаемую материю, крепкие и прохладные металлические спицы, немного шершавую деревянную рукоять. Когда перед мысленным взором возникла полная картинка из образов и ощущений, Сергей почувствовал легкую тяжесть на ладонях, открыл глаза и убедился, что держит новенький элегантный зонт, правда розового цвета.

    - Неплохо. - прокомментировал Билл. - А теперь пойдём.

    Сергей взмахнул зонтиком, выпустив снопы искр, затем раскрыл его и осторожно двинулся следом за мистером Дором, который, казалось, совершенно не замечал ни грязи, ни луж, ни многочисленных ручейков, что вгрызались в землю тут и там. Обувь вязла в мутной жиже. Каждый шаг давался детективу с огромным трудом. Кроме того он постоянно оскальзывался и лишь чудом избегал падения, которое могло закончиться весьма плачевно. Пропади пропадом этот похититель!

    Рискуя ослепнуть, Сергей вглядывался вперёд во вспышках молний. Ему показалось, что он видит причал и даже сквозь дождь слышит шум бурлящей воды. Вскоре его догадка подтвердилась и он узрел необычайно широкую и мощную реку, рассекавшую негостеприимную долину на две части. Казалось, это не река, а огромная змея, которая опоясала целую планету, что, впрочем, было физически невозможно, не будь это сном.

    У причала виднелась фигура, закутанная в плащ. В руках она держала длинное белое весло. Приглядевшись, Сергей разглядел и вытянутую узкую лодку скачущую на волнах в нескольких метрах от берега. Билл Дор направился прямо к фигуре в плаще.

    - Здравствуй, Лодочник. Ненастная погода, да? - сказал Билл. - Самое то, чтобы перевезти двух отважных путников на другую сторону?

    Лодочник, седой старик с редкими белыми волосами и косматой бородой, прищурился, вглядываясь в лица нежданных-негаданных клиентов. Беззубый рот скривился в недовольной гримасе. Картавя и проглатывая звуки, старик заговорил. Но не будем заставлять читателя продираться сквозь неразборчивую речь лодочника.

    - Любезный сир, вы сами видите какое неспокойное течение во время урагана. Боюсь, что я смогу перевезти только одного из вас, но потом вернусь за вторым. Иначе нельзя.
    - Лодочник. - Билл положил руку на плечо старика и будто пригвоздил того к доскам. - У нас нет времени на твои шутки. Делай, что говорят. ЖИВО!
    - Ах, это вы, Вашество! - ощерился в беззубой улыбке Лодочник. - Кто я такой, чтобы спорить с вами. Куда прикажете? На обзорную?
    - Седьмой круг. - ответил Билл, убирая руку.

    Пыхтя словно паровоз, в топку которого подбросили угля, лодочник согнулся в три погибели и схватился за позеленевший от времени канат. Несколькими сильными рывками старик подтянул лодку к причалу и перевалился через борт. Несмотря на сильную качку лодочник твердо стоял на ногах, словно несокрушимый титан. Билл Дор в один прыжок оказался на носу лодки, и теперь очередь была за Сергеем.

    Детектив неуверенно переступил с ноги на ногу и тоже прыгнул, но приземлился не столь удачно в отличие от напарника. Зацепившись за веревку, Сергей растянулся на дне и пребольно ударился локтем и головой о сидение. Чертыхаясь, он поднялся и кое-как устроился на корме, вцепившись в борта изо всех сил, чтобы не свалиться в ледяную воду.

    Старик принялся отвязывать канат и не заметил, как из его кармана выпала милая жестяная коробочка в форме фокстерьера. При падении она раскрылась и содержимое разлетелось по всей лодке. Рядом с ногой Сергея приземлился предмет похожий на часы или компас с несколькими стрелками, но вместо шкалы времени или сторон света на его передней панели были начертаны различные знаки: птица, якорь, шлем, луна, муравей и иже подобные.

    Бранясь не хуже соотечественников детектива, старый морской волк быстро собрал свое добро и сложил обратно в жестянку. После этого он взялся за весло и оттолкнул суденышко от причала, разворачивая лодку навстречу бурному течению. Казалось бы хлипкое плавательное средство на удивление легко скользило по воде, разгоняясь с каждым взмахом весла.

    Противоположный берег не был виден из-за дождя. А Сергей вдруг обнаружил у себя признаки морской болезни: появился легкий озноб, закружилась голова, а к горлу подступил комок. Но детектив сдержался и закрыл глаза, чтобы не видеть пенящуюся воду и то подпрыгивающий, то переворачивающийся горизонт.

    Nothin’ lasts forever
    And we both know hearts can change
    And it’s hard to hold a candle
    In the cold November rain

    We’ve been through this such a long long time
    Just tryin’ to kill the pain, oo yeah
    But love is always coming and love is always going
    And no one’s really sure who’s lettin’ go today
    Walking away


    Если говорить субъективно, путешествие длилось вечно, хотя наручные часы твердили, что прошло не больше четверти часа, когда сквозь дождевой полог показался другой берег, отличный от того, что остался позади. Если по ту сторону реки остался серый песок и неплодородная земля, то последний берег был каменистым и почти неприступным.

    Руки и ноги Сергея совсем окоченели от холода, а одежда неприятно липла к телу. Он с трудом справился со шкатулкой и спрятал её в одежде. Хорошо бы ураган поскорее закончился, повторял про себя детектив, ступив на берег и вновь раскрыв розовый зонт. И тут как по мановению волшебной палочки дождь перестал. Сергей поймал на себе насмешливый взгляд Билла, но решил промолчать.

    Мистер Дор расплатился с лодочником парой золотых монет и кивнул детективу, указывая на лес. Сохраняя тревожное молчание, путники отправились в дорогу мимо уродливых скрюченных деревьев, на которых восседали гарпии, пристальными взглядами провожающие фигуру детектива.

    Лес не соблюдал тишину. Тут и там раздавались вздохи и стоны, хотя Сергей не видел тех, кто издавал их. Периодически где-то поблизости раздавался скрипучий птичий крик, похожий на распрямляющуюся ржавую пружину. Но и птица оставалась скрытой от любопытных глаз. Удивительно, но темнота не была всепоглощающей, предметы испускали бледное сияние, вдали виднелись летающие огоньки, возможно, светлячки. А вот очистившееся небо вызывало беспокойство. Слишком неподвижные звезды отказывались мерцать, будто замерли однажды и так и не ожили.

    Впереди показался малопривлекательный дом, претендующий на аристократическую старину и вычурность, но с массивными серыми осыпающимися стенами и неуклюжей дисгармоничной архитектурой. Внизу он имел форму узкого прямоугольника, а вверху заканчивался остроконечными парапетами с острыми зубцами и гранитным шаром на самой верхушке. Вандалы вдоволь поиздевались над владельцем этого скособоченного уродца, почти каждый открытый участок фасада был покрыт рисунками: бизоны, драконы, птицы, слоны. И всюду между ними выделялись жирные красные буквы «Безумный шляпник».

    У парадного крыльца замер в почетном карауле глиняный истукан. Высокий, широкий и тяжелый. Пудовые кулаки и толстые как у слона ноги. Неподвижная фигура излучала угрозу, хотя невозможно было прочитать сработанное неизвестным резчиком выражение лица на глиняной голове. Огненные глаза не имели зрачков. Не обращая внимания на истукана, Билл проскользнул мимо и распахнул не запертую дверь. Сергей осторожно проследовал за ним, но прежде предусмотрительно вытер подошву о ковер с надписью «Мой дом — моя крепость».

    Внутри мертвого здания было темнее чем снаружи, хотя и того редкого света хватало, чтобы оценить упадок поместья. Полуразвалившаяся мебель была разбросана без всякого порядка, покрытая пылью и плесенью. Серебристые нити паутины оплетали не только стены, но и большую часть предметов, украшая мертвый дом причудливыми узорами и заплетенными в них именами. Сквозняки гоняли по полу исписанные бумаги, возможно, записки, вырванные из чьего-то дневника. На нескольких сохранившихся в холле портретах не было никакой возможности разобрать изъеденные молью лица. Однако на каждой из картин вместо головы одной из девушек зияли дыры с неровными рваными краями. Похоже кого-то вычеркнули из фамильного дерева. Этот узел никогда не даст новых ветвей.

    Билл сел в ободранное кресло, всем своим видом показывая, что теперь Сергей должен действовать самостоятельно. Детектив не заставил себя долго ждать и принялся за обход комнат, стараясь не прикасаться к дышащей на ладан мебели. Гостиная, комната отдыха, кухня и кабинет на первом этаже имели совсем нежилой вид. А вот, поднявшись по лестнице, Сергей заприметил следы на пыльном полу, они расходились в разные стороны, но большая часть вела в дальнюю комнату, на поверку оказавшуюся крошечной спальной.

    В комнате сидела бледная темноволосая девушка, одетая в дорогое, но давно прохудившееся голубое платье. Некогда бледно-голубой шелк посерел и теперь являл собой печальное зрелище. Девушка никак не отреагировала на стук в дверь, не обернулась, когда зашел детектив и словно не услышала его приветственную речь. Отсутствующий взгляд был направлен в щель между досками у заколоченного окна. Сергей подошел ближе и попытался всмотреться в глаза юной девы, но безуспешно. Тогда он дотронулся до её плеча и ощутил лишь холод, невозможный для живого существа. Впрочем, девушка вздрогнула и даже моргнула. Её глаза быстро обежали комнату, на долю секунды задержавшись на детективе, и снова застыли неподвижно.

    - Бесполезно, приятель. - раздался мужской голос.

    Сергей подскочил на месте и шарахнулся в сторону, выронив шкатулку из-за пазухи. Сердце выдало барабанное соло, отдавшееся в уши детектива, но из груди неутомимый мотор всё же не выпрыгнул. Голос прозвучал откуда-то справа. Сергей посмотрел в сторону зеркала, но далеко не сразу смог разглядеть бледный просвечивающий силуэт джентльмена, расположившегося в кресле. Джентльмен держал в руках глиняный чубук, а изо рта торчала курительная трубка.

    - Кто вы? - спросил Сергей, поднимая с пола раскрытую шкатулку и собирая вывалившиеся письма.
    - Бывший владелец этого дома, пра-пра-пра-пра и так далее сей юной девицы. Настолько пра-пра-, что уже и не помню, как меня зовут. Однако помню, что люблю табак и не люблю музыку. В былые времена я выжил из этих краев немало кларнетистов, тромбонистов, скрипачей и шарманщиков. - ответил призрачный джентльмен и подозрительно прищурился. - Надеюсь, ваша шкатулка не музыкальная?
    - Эээ… вроде не очень. - ответил Сергей, поспешно пряча волшебный предмет обратно за пазуху. - Чем вы здесь занимаетесь? И кто эта девушка?
    - Я вроде фамильного привидения. Прихожу в голубую комнату каждое Рождество, курю трубку, вернее, делаю вид, что курю. А вы, случаем не курите? - с надеждой спросил призрак, но Сергей отрицательно покачал головой. - Прискорбно. Так вот, я прихожу один раз в году и сижу здесь, в этом кресле, пока не услышу крик петуха. До Пьеретты все мои потомки сторонились меня, но добрая и отзывчивая девочка не боялась привидений и приходила каждое Рождество, чтобы поговорить и развлечь старика, поделиться своими горестями и получить поддержку.
    - Пьеретта? Эта девушка? - переспросил Сергей. - Что с ней, почему она в таком состоянии? Она слышит нас?
    - Эта дева прекрасно слышит, но не слушает. С ней приключилась беда. Боюсь, что у вас не получится растормошить её. - покачал головой джентльмен. - Она попала сюда не просто так. Если вы приглядитесь, то поймете, что в этом теле больше нет жизни. А всё, что вы видите вокруг — это её тюрьма, добровольно выбранное наказание за страшный грех, который она осмелилась совершить. Взгляните, неужели не заметен след на её шее? Именно так она присоединилась к нашему клубу.
    - Какие страшные вещи вы говорите! - воскликнул Сергей в ужасе. - И где мы сейчас?
    - Увы, там где и должны быть. Думаю, вы сами знаете, раз пришли сюда.
    - Я пришел, чтобы расспросить её о Санте. Но теперь всё пропало! Я обречён.
    - Ну-ну! Выше нос, вы же мужчина и должны стоически переносить испытания. - попытался утешить собеседника призрак. - Время ещё есть, вы можете поговорить со мной. Только рекомендую не затягивать, боюсь, что скоро мы услышим петушиный крик. Да и страж, вряд ли позволит вам оставаться здесь долее.
    - Страж? Подождите. Расскажите всё по порядку, что произошло с Пьереттой, как это связано с Сантой и стражем? Прошу вас, поторопитесь! - взмолился Сергей.
    - Что ж, мое остановившиеся сердце всё ещё способно к состраданию, поэтому я поведаю вам эту повесть. - заверил джентльмен. - Детство и юность Пьеретты попали на тяжелое время. Семья переживала упадок, и не в последнюю очередь это было связано с деспотичным и вспыльчивым характером отца. Это был предприниматель старой закалки, он не терпел никакого соперничества, не умел сдерживать себя и грубил клиентам. Некогда его семья возвысилась за счет торговли и пыталась пробиться в высший свет. Но торгаши — это не благородные дворяне, поэтому семья так и осталась где-то посередине между родовитыми и не родовитыми сословиями.
    Джеймс, отец Пьеретты, ко времени вступления в брак уже владел шляпным магазином, книжной лавкой, аптекой, кофейной, магазином зонтов и тростей, а так же долей дохода от лесопилки. Торгаш, он и есть торгаш. Все свои приходы и расходы он аккуратно заносил в дневник вместе с проклятьями по адресу клиентов, которых не любил и презирал. Счастье измерялось для него только в деньгах. Поэтому скупой, когда дело касалось жены и детей, Джеймс швырялся деньгами лишь бы произвести впечатление на соседей, уродуя поместье своими архитектурными проектами, и покупая дорогие экипажи.
    Пьеретта, старшая дочь, была нелюбимым ребенком в семье. Слишком умная, чтобы быть покорной, но недостаточно хитрая, чтобы не перечить отцу, она регулярно подвергалась побоям. Едва она стала совершеннолетней, как деспотичный отец решил выдать её замуж за главного чеботаря в городе, монополиста Чиро. Но Пьеретта воспротивилась воле отца. Тогда же выяснилось, что она тайно встречается с Сантой, который приезжал в эти края каждую осень должно быть тысячу раз, но с началом зимних холодов исчезал до следующего года.
    Джеймс так разъярился, что пообещал убить Санту и отправился за помощью к иудею-каббалисту, чтобы тот изготовил ему стража, способного защитить дочь от посягательств чужака. Маг сделал то, что велел ему деспот, но когда тот увидел глиняную статую, то разъярился и сказал, что иудей просто издевается над ним, и потому не получит ни цента. Расплата последовала незамедлительно. Каббалист связал душу Джеймса и заточил в глину. Теперь он сам стал на страже невинности Пьеретты.
    Жена Джеймса, бедная Маргарет, не выдержала страшного вида существа, которым стал её муж, и отравила себя вместе с младшей дочерью. Сын ещё за год до этого сбежал из города и больше о нём никто не слышал. Но Пьеретта не могла покинуть дом, ставший неприступным Замком.
    Заканчивалось лето и приближалась осень, а вместе с ней неизбежный приезд Санты, ненавистного Джеймсу любовника дочери. Что его могло ждать, если не встреча с истуканом, неусыпно несущей свой дозор? Листья желтели, погода портилась, дни становились все короче и холоднее, но Санты всё не было. Отчаявшаяся Пьеретта попыталась перехитрить создателей каменного тюремщика, она подменила свиток, что спрятан во рту у стража, но, к сожалению не догадывалась, что только магические руны способны изменить поведение истукана.
    Одной грустной и ненастной октябрьской ночью пошел снег и на утро весь город проснулся в великолепном белом одеянии. Люди радовались природной красе, дети веселились и играли в снежки. Но Пьеретта не могла разделить чувства соседей. Выглянув утром во двор, она увидела кровавые следы под окном. С ней случился припадок, и длился он несколько дней.
    В том году Санта так и не объявился, а Пьеретта всё ждала и ждала, и не находила себе места в четырех стенах. Под Рождество она решила бросить свои мучительные хождения по дому и окончить пытку, но сделала только хуже. Как вы видите, всё это не похоже на райские сады и любовное гнездышко.

    Призрак замолчал, а Сергей сидел тихо, обдумывая услышанное, но один вопрос не давал ему покоя.

    - И она всё это время в таком положении, как мумия? - спросил Сергей.
    - Нет, конечно. После того как она… - призрачный джентльмен запнулся. - Пьеретта была в панике, особенно, когда наконец осознала, что натворила, а потом ещё увидела глиняного истукана прямо за дверью. Вот уж, кто бы мог подумать, что он отправится за ней сюда, хотя этого следовало ожидать, если Джеймс и правда убил Санту, то ему здесь самое место. Но парень с собакой говорил иначе.
    - Что? - насторожился Сергей. - Какой такой парень с собакой?
    - Мужчина, приходил буквально перед вами, с ним был бландхаунд-мастиф. Он разговаривал с Пьереттой три часа. Всё пытался убедить её, что Санта жив, нужно только поверить в это, и когда она будет готова, то сможет наконец покинуть эту тюрьму и переродиться. Незнакомец прибыл из будущего и принес ей письмо в качестве подтверждения всему, что рассказывал. После его ухода Пьеретта беспрерывно перечитывала это письмо, но спустя несколько часов замерла без движения, будто превратилась в куколку. Я думаю, что она уже на пути к перерождению и освобождению, вам осталось только…

    С улицы донесся петушиный крик. Привидение джентльмена грустно улыбнулось и начало таять прямо на глазах.

    - Только что? - крикнул Сергей. - Что мне осталось?
    - Помочь ей, убедить.

    Сергей скорее прочитал по губам, чем расслышал последние слова. Едва зеленоватый силуэт исчез, как снизу послышался треск и грохот, будто что-то огромное ввалилось в дом.

    - Пьеретта, очнись! - воскликнул Сергей, пытаясь растрясти девушку. - Ты меня слышишь? Пьеретта! Ради всего святого, сбрось с себя оковы, освободись! Санта жив, я знаю это точно. Он — это дух Рождества. А Рождество не может умереть. Да, я сейчас понятия не имею, где он, но это лишь вопрос времени, скоро он объявится и тогда вы сможете снова быть вместе. Пьеретта!

    Девушка молчала, хотя её доселе неподвижные глаза обратились к лицу детектива. Шум приближался, шаги раздавались уже на лестнице. В комнату пулей влетел мистер Дор и откуда-то из недр плаща выудил длинный шест с призрачным лезвием на конце. Взяв сельское орудие на изготовку, Билл замер у двери.

    - Поторопитесь, мистер детектив, чем бы вы там ни занимались! - сказал Билл. - Я, конечно, задержу верзилу, но не забывайте, что это мир снов, а здесь может произойти всякое, даже со мной.

    Сергей кивнул и снова схватился за девушку. Он увидел, что по её щекам текут слезы, а тело трясется словно в невыносимой судороге или от нестерпимого холода. За неимением других средств, детектив обнял Пьеретту, растирая ей плечи и спину. Девушка уже не казалась сделанной из глыбы льда. Всё это время Сергей не переставал шептать ей на ухо:
    - Пьеретта, милая, ты должна простить себя. Верь Санте, он найдет тебя, но только, если ты сама позволишь ему это сделать. Он сможет, но только не здесь, не в царстве скорби и отчаяния. Санта бессилен в этом безжизненном месте. А там, откуда я пришел, Санта умеет творить чудеса. Давай, Пьеретта, ты можешь — я знаю. У нас не так много времени. Не позволяй отцу снова разлучить вас.

    После этих слов крик зародился в груди у девушки, но из уст донёсся лишь слабый хрип. Горячие слезы быстрее потекли по щекам. Девушка пошевелилась - Сергей едва почувствовал, как Пьеретта положила что-то в его карман. Но детектив не мог позволить себе отвлечься ни на секунду, пока девушкой овладели рыдания и новый приступ озноба. Казалось, что она оживает прямо на глазах.

    - Пьеретта. Я обещаю, что вы скоро встретитесь. В следующий раз будет намного легче. У тебя появится свой собственный маленький дом, любящая семья и дети. Только поверь и дождись Санту. Он не оставит тебя. И остальные тоже.

    Дверь слетела с петель, но Сергей не обернулся на грохот, а продолжал шептать, искренне желая освободить Пьеретту. Билл схлестнулся с истуканом, одержимым мстительным духом отца. Железо столкнулось с каменной глиной и противно заскрежетало. Пол и стены задрожали, с потолка посыпалась штукатурка. Девушка закричала и вцепилась в Сергея, будто намереваясь задушить его. Её тело засветилось изнутри так ярко, что детективу пришлось закрыть глаза, чтобы не ослепнуть.

    Где-то сзади детектива глиняный истукан, убийца, не ведающий, что есть обычное зрение, оттолкнул Билла в сторону и бросился на Сергея, замахнувшись огромным кулаком-молотом.

    Детектив ощутил, что девушка, которую он крепко сжимал в объятьях, стала совсем невесомой, а через мгновение совсем испарилась. Свет тут же погас. А дальше произошло сразу два важных события: что-то тяжелое и шершавое ударило Сергея чуть повыше лопатки, отбросив на усыпанный каменными осколками пол, и одновременно с этим окружающее пространство наполнил лишенный интонаций возглас:
    - ВОКРУГ!

    ***

    Сергей очнулся на диване собственной гостиной. Тело ломило так, будто по нему прошлись бульдозером или паровым катком, одна рука оказалась загипсована. Кто-то укрыл детектива пледом, пока тот спал. Вокруг царила сказочная идиллия. Гирлянды умиротворяюще мигали и меняли цвет. Депрессивный робот-уборщик подметал каменные осколки, сейчас он как раз подобрался к обломкам глиняных ног. Значит нежеланный гость пробрался в реальный мир. Однако не было видно и следа присутствия Билла Дора, если не считать обрывков коричневого костюма.

    Расколотая шкатулка вместе с бумагами лежала на журнальном столике рядом с диваном. Из динамиков стерео-системы доносилась музыка. Самая узнаваемая песня группы «Wham!» - из тех, что никогда не надоедает и настраивает на праздничный лад. Из кухни потянуло сладким ароматом: апельсины, корица, гвоздика и запах свежеиспеченного имбирного печенья.

    Всё в порядке, подумал Сергей и откинулся на подушку, вот и Рождество. Вот оно вожделенное возвращение. Так тепло и уютно может быть только дома, особенно после долгих изматывающих путешествий.

    - Ты как, в порядке, друг? - спросил знакомый голос.

    Сергей открыл глаза.

    - Алекс?
    - Ну, да. А кто же ещё? - удивился компаньон, протягивая кружку с горячим глинтвейном.

    Сергей принял кружку здоровой рукой и прежде чем выпить подул на горячий напиток. Затем сделал пару осторожных глотков и спросил:
    - Давно здесь?
    - Не очень. Приехал и застал тебя на полу, без сознания и со сломанной рукой. Хорошо, что Пугало отлично разбирается в анатомии. Иначе пришлось бы тебя на материк везти, что не так уж и приятно в такую ночь.
    - Верно. - согласился Сергей. - А где мистер Дор?

    В глазах Алекса появился знакомый задорный огонек.

    - Здесь никого не было. Только ты и обломки вот этого чучела. Должно быть ты уронил его на себя.
    - Нет, нет. Это страж.
    - Страж?
    - Ну, да. Тот, что держал Пьеретту взаперти.
    - Хорошо, друг.

    Детективы помолчали несколько минут. За это время одна рождественская песня сменила другую. Наконец, Сергей задал терзавший его вопрос:
    - Так Санта нашелся?
    - Разве он терялся? Ты же видишь, Рождество пришло. Колесо вертится, жизнь течёт дальше. Санта был и остаётся в безопасности.
    - Так это ты помог ему?
    - Разумеется. - подтвердил Алекс. - Иначе дети всего мира остались бы без чудес, праздника и подарков.
    - Где же он? - спросил Сергей и попытался встать.
    - Здесь он, здесь, отдыхает после всех треволнений. И тебе тоже стоит расслабиться и отдохнуть. Лежи. А я перевезу Санту в безопасное место, пока эта затянувшаяся история не уляжется.
    - Значит он был в моем доме? Мистер Дор оказался прав, а ведь я здесь не причем. - подвел итог Сергей. - Но если Санта здесь, то как же наступил праздник?
    - О, мне не привыкать быть и.о. Санты. Ты же знаешь! - засмеялся Алекс.
    - И то правда. - согласился Сергей. - Ты не подашь мне шкатулку и письма?
    - Конечно, только ты лежи и не вставай. А мне пора. Если что-то понадобится, звони. До встречи!
    - До встречи, коллега.

    Алекс покинул гостиную. Вождь проковылял в прихожую, чтобы проводить гостя. Снаружи доносился собачий лай. Вскоре раздался рокот заведенного мотора, правда нисколько не похожего на автомобильный двигатель. Сергей быстро перебрал листы, но не увидел того, что искал - послания, предназначавшегося Пьеретте. Вероятно разбитая шкатулка утратила волшебство и на этом как бы сказка закончилась, нового письма уже не будет. А жаль. Кое-что в этой мозаике никак не складывалось в полноценную картину.

    Крякнув, Сергей откинул одеяло и свесил ноги с дивана. Затем он встал, но тут же схватился здоровой рукой за подлокотник, пережидая приступ головокружения и тошноты. Почувствовав себя лучше, он заковылял к скрытому за занавеской окну. Отодвинув ткань, Сергей выглянул во двор и обомлел, прямо перед домом завис огромный серебряный дирижабль, готовящийся к взлету. Алекс высовывался из рубки и заканчивал отдавать последние распоряжения суетящимся вокруг помощникам - роботу и пугалу. В иллюминаторе на заднем плане мельтешил собачий силуэт.

    - Где Каренин? - вслух спросил себя Сергей и вцепился в подоконник. - Не может быть!

    Алекс заметил друга, помахал ему рукой и закрыл створку. Через несколько секунд дирижабль начал набирать высоту.

    - До свидания! - донеслось сверху.
    - До свидания. - прошептал Сергей, машинально подняв руку. - Удачи вам там, наверху.

    Возврат к началу

    ответить
  • Эпилог



    Детектив собрал бумаги и устроился за столом. Полчаса он неуклюже рисовал схемы в своем блокноте и выводил кривые буквы левой рукой: имена, места, события, приметы. Слишком странное преступление, абсолютно бездарное расследование без расследования как такового и непонятный финал. Есть только одно разумное объяснение. Сергей разблокировал телефон и вызвал абонента № 1 из списка быстрого набора.

    - Алло. - донеслось из трубки.
    - Так это твоя работа?
    - Конечно. Ты же не думал, что у кого-то ещё могла подняться рука на самое святое.
    - Но зачем? И как ты всё это провернул
    - Сергей, тебе этого не понять. Неужели не бывает преступлений без мотивов. Как будто ничего нельзя совершить просто потому, что есть желание и возможность?
    - Не тот случай, не увиливай.
    - Ты прав, но я не собираюсь подобно книжным злодеям рассказывать тебе все детали и посвящать в планы.
    - Как скажешь, но что тебе сделал Санта?
    - Ничего.
    - Ничего?
    - Да. И я с ним ничего не сделал.
    - Как это? Выходит преступления не было?
    - Выходит, что так. Мы уже давно общаемся с Николасом. И у него был ряд проблем. Личного характера. Я помогал разрешать их, но одна упорно возвращалась снова и снова. Именно с ней Ник и обратился ко мне в этот раз.
    - Это какая же?
    - Санта — очень влюбчивый мужчина, и совершенно легкомысленный. Ему никак не сидится на месте, он не может быть с кем-то одним долго. Как только ветер меняется, Николас уезжает, оставив за собой разбитое сердце. Думаю, ты заметил, что все эти женщины без памяти влюблены в нашего толстяка с бородой.
    - Да, уж, семь — это немало.
    - Семь? Ты ошибаешься, но не буду разубеждать тебя, не в моих правилах раскрывать подобную информацию.
    - Понятно. - Сергей нахмурился и загипсованной рукой аккуратно придвинул поближе один из листков. - Ты увозишь Каренина?
    - Да.
    - Так вот зачем ты его привёл год назад! Значит, Санта на самом деле решил не перерождаться в хряка?
    - Так точно. Прямо Эраст Петрович! Ведь он чрезвычайно наблюдателен и кричит: «Я знаю, кто убийца!», когда уже слишком поздно и половина второстепенных и главных персонажей мертвы.
    - Прекрати!
    - Как скажешь. Я уверен, что Николасу лучше пока побыть собакой. Ты ведь понимаешь зачем?
    - Удиви меня.
    - Собака — это самое верное существо на свете, а именно этому качеству Санта хочет научиться. Там, куда я его отвезу, он получит ещё один шанс. Может на сей раз обойдётся без разбитых сердец и траурных венков.
    - И ты, конечно, не откроешь мне, где этот дивный край для перевоспитания?
    - Бинго!
    - А что будет с Рождеством? Мне говорили, что если Санта не переродится, то всему конец. Не ты же станешь праздничным боровом, в самом деле?
    - Конечно нет, я уже нашел кому перепоручить эту миссию. За кое-кем числится один должок. Кстати, он виноват и перед тобой тоже. Впрочем, какое это имеет значение?
    - Ясно. Значит пора прощаться и конец всему?
    - Нет, ты, как всегда, слишком пессимистичен. Это только начало. До скорой встречи, друг!
    - Пока, Алекс!

    Гудки. А в голове сотни неотвеченных вопросов и неразрешимых загадок. Сергей потянулся за имбирным печеньем, когда вспомнил кое-что важное. Запустив пальцы в карман, детектив нащупал листок. Значит ли это, что все последние события происходили на самом деле?

    «Дорогой Санта!
    Я написала тебе столько писем, что уже сбилась со счёта. Но не получила ни единого ответа. Похоже ни одно из моих посланий не дошло до тебя. Но я надеюсь, что тот человек, который сегодня навестил меня, передаст тебе этот конверт.
    Трудно поверить, но мне кажется, что мы были знакомы всегда, должно быть ещё в прошлой жизни. Я помню твое доброе и сияющее лицо, нежный и веселый взгляд, теплые и мягкие руки, хотя мы ещё даже не встречались. Помню, как ты писал мне на каждое Рождество длинные-предлинные письма. В каждом из них рассказывалось, как проходит подготовка к Рождеству. Иногда мне снятся сюжеты по этим письмам.
    Ты не забыл тот день, когда Мишка отправился принимать ванну и устроил настоящий потоп? Вода просочилась в подвал и перепугала живущих там маленьких троллей. Большинство игрушек оказались испорчены, и вам с Мишкой пришлось в дикой спешке собирать и упаковывать новые подарки для детей. Помнишь?
    Гость сказал, что когда-то меня звали Пьереттой и я жила в очень неблагополучной семье, и единственной моей радостью были твои письма и наши встречи тоскливыми октябрьскими и ноябрьскими ночами. А всё остальное время было порой отчаяния, страданий и горя.
    Но теперь всё по-другому. У меня замечательные родители и добрые старшие братья, которые заботятся обо мне и никому не дают в обиду. Сегодня мне исполнилось четырнадцать. Жду не дождусь, когда вырасту и смогу уехать с тобой на край Земли, чтобы помогать тебе готовиться к Рождеству. Да, ты можешь не верить, но мой день рождения и правда приходится на сочельник!
    Надеюсь, что ты скоро приедешь и поразишься, насколько тихий и спокойный наш Б.. Какие в этом году красивые сосульки на деревьях в саду! Мы их все украсили бумажными гирляндами и старыми игрушками. Тебе точно понравится!
    Гость сказал, чтобы я ждала тебя со дня на день. А ещё он твердил, что нам понадобится время, чтобы узнать друг друга и привыкнуть к новым образам, ведь мы оба изменились так сильно. Чепуха какая! Ну как можно не узнать Санту!
    Всё! Мама зовёт меня к обеду, поэтому заканчиваю письмо.
    Жду с нетерпением твоего приезда!
    Целую и обнимаю:-*
    Твоя Луиза»

    - Восемь. Ну, конечно! - воскликнул Сергей и хлопнул себя ладонью по лбу. - Последнее письмо от твоей возлюбленной! То есть путешествий было меньше, а это что-то да значит.

    Детектив нахмурился, ещё раз перебрал полные любви письма, и задумчиво произнес:
    - Минуточку!

    Сергей перевернул страницу на блокноте и принялся записывать слова, напевая их про себя и почти что попадая в Ритм. Угловатые буковки быстро заполнили две страницы. И несколько минут понадобилось, чтобы убедиться в том, что ничего не пропущено. Сергей внимательно присмотрелся к получившимся отрывкам, надписал каждый из них и разложил в правильном порядке. Послание было совершенно не двусмысленным, а всего-то и нужно было, что сложить его.

    - Эврика! - закричал Сергей, вскакивая.

    Стул с грохотом упал на пол.

    - Я знаю, куда они летят! Ты прав, Алекс, всё только начинается.

    Возврат к началу

    ответить
  • Эээ, присылаем версии до 31.12.2019?)
    ответить
  • Примерно 🤣

    На самом деле все не так страшно как кажется. Поверьте, что мне пришлось читать и перечитывать множество раз, так что это реально)

    Для начала план 2-3 недели, а там посмотрим. Если будет вяло-текущая активность - завершим. Если прямо активно-активно, дадим еще времени.
    Я надеюсь, что все-таки по 1000 версий никто присылать не будет, там нет столько книг)
    ответить
  • Нет, все страшно! Только думала поучаствовать, но нет)
    Алекс, это ведь сколько сил и времени было потрачено?!
    ответить
  • Ничего страшного, там не так много книг. Прочитай, хотя бы ради повара))

    А ниже кое-что размещу)
    ответить
  • Алекс, преклоняюсь перед таким монументальным трудом)) И хорошо, что есть две-три недели. У меня, небось, только беглое ознакомление половину срока займет))
    ответить
  • Спасибо) Если понадобится, времени будет больше)

    Вообще уже на БМ текст выглядит не так страшно, как в Ворде)
    ответить
  • 52 страницы вышло при 14 кегле
    Попробую что-нибудь найти)
    ответить
  • Да? А в 12-м у меня было 49)
    ответить
  • А можно этим компотом закрыть какой-нибудь из пунктов марафона?)
    ответить
  • Книга до 400 страниц?)
    ответить
  • Там есть варианты, главное, чтобы админы добро дали)))
    ответить
  • Никто не запрещает опубликовать 10-й Компот, разумеется, с указанием авторства и приемлемым гонораром 😇
    ответить
  • Да, букмиксчане, компот большой, но сварен на нашу букмикс-тусовку, большую компанию, так что мы разделим напиток друг с другом. Будет веселей)
    Для меня, все кто примут участие, уже будут победителями.
    Важно не найти все-все книги, а хотя бы попробовать прочесть, сыграть:) И как я говорил, головоломочка, которую можно решить с ГГ - это бесценно. Надеюсь, вы меня понимаете, а то я тут все распинаюсь... :)

    Не упускайте свой шанс! Расслабьтесь и пейте не торопясь:)

    ответить
  • Вот это объем! Я в шоке!!!
    Даже не представляю как к нему подступиться😱😱
    Прочитала и поняла, что вижу только около 10 книг и все😊😊
    ответить
  • У страха глаза велики) всегда сначала кажется, что ничего незнакомо, даже у маленьких текстов. А уже потом при детальном изучении, оказывается, что вот они богатства, в двух шагах - руку протяни)
    ответить
  • P.S. Ты владеешь навыками скорочтения?)
    Я посмотрел на время комментария и время объявления, у меня дольше получалось с перечтением) Хотя я, наверное, зависал постоянно, как в каком предложении переставить слова. В общем, жду критику. Так сказать, дебют)
    ответить
  • Обалдеть! Вот это монументальный труд! Даже не кандидатская, а настоящая монография:)))
    Запаслась половником, пошла дегустировать.
    ответить
  • Ура! Спасибо!)
    ответить
  • Саша, это ж адский труд, но гениальный!!) Как хорошо, что у меня длинные каникулы, отвратная погода и нет никаких особых дел до китайского Нового года, Буду квасить компот))
    П.с. Предлагаю, издать книгу Компотов!
    ответить
  • Вооот) Наконец, оптимизм)))
    ответить
  • Ща посплю и попробую хоть дочитать до конца😂 Мой старый мозг отказывается воспринимать информацию, говорит пойдём поспим😂
    ответить
  • А новый выспавшийся мозг скажет, подумаешь, а то мы "Оно" и "Противостояние" не читали, сейчас всё расшифруем)
    ответить
  • Ого, вот это компотище! Найти бы время хотя бы его прочитать...
    ответить
  • Гм, можно подготовить fb2 версию и скачать на читалку)
    ответить
  • Это будет уже распитие в общественных местах)
    ответить
  • Если держать читалку в пакете, то не прикопаются))
    ответить
  • Я подготовила PDF версию и читаю, как книгу, в ридере! Это ж целая повесть, я думаю, можно смело издавать, можно и удовольствие от захватывающий истории получить, и даже угадать пару зашифрованных произведений. Я уже почти дочитала и выписала те произведения, которые мне показалось там есть) вижу места, где явно что-то зашифровано, но гуглить и всячески искать начну уже завтра)
    ответить
  • О, у тебя хорошая читалка если с PDF справляется, на моей старушке это выглядело бы как картинка, и чтобы читать пришлось бы приближать аля "лупа" и влево-вправо ездить постоянно)
    ответить
  • Есть волшебная программуля которая pdf для читалки форматирует)))
    ответить
  • Думаю, не для читалки 10-11 года производства)

    Есть проги, которые fb2 делают, но я пока не скачивал)
    ответить
  • У меня такая же читалка (в смысле 11 года), но пдф хорошо читает)) Единственный недостаток - подсветки нет...
    ответить
  • Значит особая у меня) главное, что живучая)
    ответить
  • Нет слов, одни междометья! При первой дегустации - очень вкусно и очень страшно😱 Браво повару👏
    ответить
  • Страшно по сюжету или из-за чего?)
    Спасибо, вот у нас уже и появились смельчаки, которые доверились повару и убедились, что компот не отравлен)))
    ответить
  • Страшно интересно))) И страшно непонятно(((
    ответить
  • Кто убийца?)
    ответить
  • И это тоже. Но главное - где там вообще хоть один ингредиент?🤣
    ответить
  • Огого)))
    Где-то там, как и истина Фокса Малдера, рядом)

    Я более чем уверен, что некоторые из книг и знакомы и прочитаны;-)
    ответить
  • Лошадиная доза, однако... Две недели, говоришь, ну-ну...
    Повар, что ты со мной делаешь?!)))
    ответить
  • Отпаиваю от зимней хандры?)))
    ответить
  • Обалдеть! 37 вордовских страниц!!! 😨
    ответить
  • Правильнее сказать "Всего 37 вордовских страниц" :-)

    Теперь стоит запустить опрос, как представляли участники мой сочинительский процесс, начавшийся месяц назад) Наверняка победит версия, что я смотрел сериалы, читал книги, вязал шарфики, а в последний день собирался все нагнать)))
    ответить
  • А у меня 44 ПДФ страницы. Как ты сумел такое написать меньше, чем за месяц? Пора менять профессию тебе)
    ответить
  • И это еще только в свободное время, которого было совсем немного))
    ответить
  • С таким компотом запой гарантирован)))
    Я ещё не приступала..жду вечера, чтобы насладиться в спокойной обстановке и хорошенько распробовать и вычислить все ингредиенты))))
    ответить
  • Правильно, ждем-с,ждем-с)
    ответить

Ваше сообщение по теме:

Для оформления текста и вставки изображений используйте панель инструментов.